Una breve storia della schizofrenia

[Articolo aggiornato l'11 settembre 2017]

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Che cosa significa "schizofrenia"?

Il termine "schizofrenia" fu coniato nel 1910 dallo psichiatra svizzero Paul Eugen Bleuler e deriva dalle parole greche "schizo" (split) e "phren" (mente). Bleuler aveva inteso il termine riferirsi alla dissociazione o allentamento di pensieri e sentimenti che aveva scoperto essere una caratteristica prominente della malattia.

Che cosa significa "schizofrenia" non significa?

Molte persone pensano erroneamente alla schizofrenia come a una "doppia personalità". Il romanzo di fantasia di Robert Louis Stevenson The Strange Case di Dr Jekyll e Mr Hyde ha fatto molto per diffondere il concetto di una "doppia personalità", che a volte viene anche definita "disturbo di personalità multipla". Il disturbo di personalità multipla è una condizione che svanisce totalmente non correlata alla schizofrenia. Sebbene i malati di schizofrenia possano sentire voci che attribuiscono a varie persone o hanno strane convinzioni che sembrano non tenere al loro solito io, questo non è lo stesso che avere una "doppia personalità". A differenza del dott. Jekyll, i malati di schizofrenia non cambiano improvvisamente in una persona diversa e irriconoscibile.

Il termine "schizofrenia" ha portato molta confusione sulla natura della malattia, ma Bleuler aveva inteso sostituire il termine più antico, ancora più fuorviante, della "demenza precoce" ("demenza della vita in anticipo"). Questo vecchio termine era stato sostenuto dall'eminente psichiatra tedesco Emil Kraepelin, che erroneamente credeva che la malattia si fosse verificata solo nei giovani e che inevitabilmente ha portato al deterioramento mentale. Bleuler non era d'accordo su entrambi i capi e, nel tentativo di chiarire le cose, ha cambiato il nome della malattia in "schizofrenia". Bleuler credeva che, contrariamente al deterioramento mentale, la schizofrenia portasse ad una maggiore consapevolezza dei ricordi e delle esperienze.

È tanto comune quanto sfortunato sentire l'aggettivo 'schizofrenico' essere bandito per significare 'mutevole' o 'imprevedibile'. Questo uso dovrebbe essere scoraggiato perché perpetua l'incomprensione della malattia della gente e contribuisce alla stigmatizzazione dei malati di schizofrenia. Anche usato correttamente, il termine "schizofrenico" fa poco più che etichettare una persona in base a una malattia, implicitamente diminuendola a poco più di quella malattia. Per questo motivo, ho abbandonato il termine "schizofrenico" dai miei libri e articoli in favore di "malati di schizofrenia". Una persona non è "schizofrenica" più di quanto non sia un "diabetico" o soffre di mal di denti.

Chi ha 'scoperto' la schizofrenia?

Sebbene Kraepelin avesse alcune convinzioni sbagliate sulla natura della schizofrenia, fu il primo a distinguere la malattia da altre forme di psicosi, e in particolare dalle "psicosi affettive" che si verificano nei disturbi dell'umore come la depressione e la malattia maniaco-depressiva (bipolare disturbo affettivo). La sua classificazione dei disturbi mentali, Compendium der Psychiatrie , è il precursore delle due classificazioni più influenti dei disturbi mentali, la 10a revisione internazionale delle malattie (ICD-10) e la 4a revisione del Manuale diagnostico e statistico dei disturbi mentali (DSM- IV). Oggi queste classificazioni si basano principalmente sulla ricerca scientifica e sull'opinione degli esperti e, in particolare nel caso dell'ICD-10, sulla consultazione e il consenso internazionale. Oltre a elencare i disturbi mentali, forniscono definizioni operative e criteri diagnostici che i medici utilizzano per raggiungere una diagnosi di schizofrenia.

Kraepelin isolò per primo la schizofrenia da altre forme di psicosi nel 1887, ma questo non vuol dire che la schizofrenia – o "demenza precoce", come la chiamava lui – non fosse esistita molto prima dei giorni di Kraepelin. La più antica descrizione disponibile di una malattia simile alla schizofrenia si trova nel papiro di Ebers, che risale all'Egitto del 1550 aC. E le scoperte archeologiche di teschi dell'età della pietra con fori di trapano praticati su di esse (presumibilmente per rilasciare "spiriti maligni") hanno portato a ipotizzare che la schizofrenia sia vecchia quanto l'umanità stessa.

Come si pensava la schizofrenia nell'antichità?

Nell'antichità, la gente non pensava alla "pazzia" (termine che usavano indiscriminatamente per tutte le forme di psicosi) in termini di malattia mentale, ma in termini di punizione divina o possesso demoniaco. Prove provengono dall'Antico Testamento e in particolare dal Primo Libro di Samuele, secondo il quale il re Saul divenne "pazzo" dopo aver trascurato i suoi doveri religiosi e fatto arrabbiare Dio. Il fatto che David suonasse sulla sua arpa per rendere Saul migliore suggerisce che, anche nell'antichità, la gente credeva che le malattie psicotiche potessero essere trattate con successo.

Ma lo spirito del Signore si allontanò da Saul, e uno spirito malvagio del Signore lo turbò … E avvenne che, quando lo spirito malvagio di Dio fu su Saul, che Davide prese un'arpa e giocò con la sua mano: così Saul fu rinfrescato, e stava bene, e lo spirito malvagio si allontanò da lui. -1 Samuele 16.14, 16.23 (KJV)

Quando la gente ha iniziato a pensare alla schizofrenia come una malattia?

Nella mitologia greca e nell'epopea omerica, la pazzia è parimenti considerata una punizione di Dio – o degli dei – ed è in realtà non fino all'epoca del medico greco Ippocrate (460-377 aC) che la malattia mentale divenne prima un oggetto di speculazione scientifica. Ippocrate pensava che la pazzia derivasse da uno squilibrio di quattro umori corporei e che potesse essere curata riequilibrando questi umori con trattamenti come diete speciali, purganti e emarginati. Per i lettori moderni, le idee di Ippocrate possono sembrare inverosimili, forse anche sul lato pericoloso dell'eccentrico, ma nel IV secolo aC rappresentavano un progresso significativo nell'idea di malattia mentale come punizione di Dio. Il filosofo greco Aristotele (384-322 aC) e in seguito il medico romano Galeno (129-216) ampliarono le teorie umorali di Ippocrate e entrambi gli uomini giocarono un ruolo importante nel costituirli come modello medico dominante in Europa.

Solo dal cervello scaturiscono i nostri piaceri, i nostri sentimenti di felicità, risate e battute, il nostro dolore, i nostri dolori e le nostre lacrime … Questo stesso organo ci fa impazzire o confondere, ci ispira con paura e ansia … -Ippocrate, La Santa Malattia

Vale forse la pena di notare che non tutti nell'antichità pensavano invariabilmente alla "pazzia" come a una maledizione o a una malattia. Nel Fedro di Platone, il filosofo greco Socrate (470-399 aC) dice:

La pazzia, a patto che venga come dono del cielo, è il canale attraverso il quale riceviamo le più grandi benedizioni … gli uomini vecchi che hanno dato alle cose i loro nomi non hanno visto disonore o rimproveri nella follia; altrimenti non l'avrebbero collegato con il nome della più nobile delle arti, l'arte di discernere il futuro, e la chiamarono arte maniacale … Quindi, secondo le prove fornite dai nostri antenati, la pazzia è una cosa più nobile del senso sobrio … la pazzia viene da Dio, mentre il senso sobrio è semplicemente umano.

Nell'Antica Roma, il medico Asclepiades e lo statista e filosofo Cicerone (106-43 aC) respinsero le teorie umorali di Ippocrate, affermando, ad esempio, che la melanconia (depressione) non derivava da un eccesso di "bile nera" ma da emozioni come rabbia, paura e dolore. Sfortunatamente, nel primo secolo dC l'influenza di Asclepiades e Cicerone cominciò a declinare e l'influente medico romano Celso ripristinò l'idea della pazzia come una punizione degli dei, un'idea che sarebbe stata successivamente rafforzata dall'ascesa del cristianesimo e dal crollo di L'impero romano.

Nel Medioevo la religione divenne centrale per curare e, accanto ai manicomi medievali come la Betlemme di Londra, alcuni monasteri si trasformarono in centri per il trattamento della malattia mentale. Questo non vuol dire che le teorie umorali di Ippocrate fossero state dimenticate, ma semplicemente che fossero state incorporate nelle credenze cristiane prevalenti, e che i purganti e le emarginate continuassero accanto alle preghiere e alla confessione.

Come sono cambiate le credenze?

L'incendio dei cosiddetti eretici – spesso persone affette da malattie psicotiche come la schizofrenia – ebbe inizio nel primo Rinascimento e raggiunse il suo apice nel XIV e nel XV secolo. Pubblicato per la prima volta nel 1563, De praestigiis daemonum (L'inganno dei demoni) sosteneva che la follia degli "eretici" derivava non dalla punizione divina o dal possesso demoniaco, ma da cause naturali. La Chiesa proibì il libro e accusò il suo autore, Johann Weyer, di essere uno stregone.

Dal XV secolo, scoperte scientifiche come quelle dell'astronomo Galileo (1564-1642) e dell'anatomista Vesalio (1514-1584) iniziarono a sfidare l'autorità della Chiesa, e il centro di attenzione e studio gradualmente si spostò da Dio all'uomo e dai cieli alla terra. Sfortunatamente, questo non si tradusse immediatamente in trattamenti migliori, e le teorie umorali di Ippocrate persistettero fino al settecento.

Pensatori empirici come John Locke (1632-1704) in Inghilterra e Denis Diderot (1713-1784) in Francia sfidarono questo status quo sostenendo, proprio come aveva fatto Cicerone, che la ragione e le emozioni sono causate da nient'altro che da sensazioni . Anche in Francia, il medico Philippe Pinel (1745-1826) iniziò a parlare di malattie mentali come risultato dell'esposizione a fattori di stress psicologico e sociale. Un punto di riferimento nella storia della psichiatria, il Trattato medico-filosofico di Pinel sull'alienazione mentale o Mania richiedeva un approccio più umano al trattamento della malattia mentale. Questo cosiddetto "trattamento morale" includeva il rispetto per la persona, un rapporto medico-paziente fiducioso e fiducioso, stimoli diminuiti, attività di routine e l'abbandono di trattamenti ippocratici fuori moda. Più o meno nello stesso periodo di Pinel in Francia, i Tukes (padre e figlio) in Inghilterra fondarono lo York Retreat, la prima istituzione "per la cura umana dei matti" nelle isole britanniche.

Come si sono evolute le credenze nel 20 ° secolo?

Il fondatore della psicoanalisi, lo psichiatra viennese Sigmund Freud (1856-1939), influenzò gran parte della psichiatria del XX secolo. Come conseguenza della sua influenza, nella seconda metà del XX secolo la maggior parte degli psichiatri negli Stati Uniti (anche se non nel Regno Unito) credeva che la schizofrenia derivasse da conflitti inconsci originati nell'infanzia.

Da allora, l'avvento di farmaci antipsicotici, imaging cerebrale avanzato e studi di genetica molecolare ha confermato oltre ogni ragionevole dubbio che la schizofrenia ha un'importante base biologica. Tuttavia, è anche riconosciuto che lo stress psicologico e sociale può svolgere un ruolo importante nell'innescare episodi di malattia e che i diversi approcci al trattamento dovrebbero essere considerati non come concorrenti ma come complementari. Grazie a questa fondamentale realizzazione, l'avvento dei farmaci antipsicotici e il passaggio alle cure nella comunità, i malati di schizofrenia oggi hanno una possibilità migliore che mai di condurre una vita sana, produttiva e appagante.

Quali trattamenti sono stati utilizzati prima dell'avvento dei farmaci antipsicotici?

Malattie febbrili come la malaria erano state osservate per temperare i sintomi psicotici, e all'inizio del XX secolo la "terapia febbrile" divenne una forma comune di trattamento per la schizofrenia. Gli psichiatri cercarono di indurre la febbre nei loro pazienti, a volte per mezzo di iniezioni di zolfo o olio. Altri trattamenti popolari ma insoddisfacenti comprendevano la terapia del sonno, la terapia del gas, il trattamento elettroconvulsivo o elettroshock e la leucotomia prefrontale: la rimozione della parte del cervello che elabora le emozioni. Purtroppo, molti di questi "trattamenti" erano mirati più a controllare il comportamento disturbato che a curare la malattia o alleviare la sofferenza. In alcuni paesi, come la Germania durante l'era nazista, la convinzione che la schizofrenia sia il risultato di un "difetto ereditario" ha anche portato a atti atroci di sterilizzazione forzata e genocidio. Il primo farmaco antipsicotico, la clorpromazina, divenne disponibile per la prima volta negli anni '50 e aprì un'era di speranza e promessa per chi soffre di schizofrenia e per i suoi familiari. Dall'avvento dei farmaci antipsicotici, l'uso della terapia elettroconvulsivante nella schizofrenia è diventato sempre più raro. Tuttavia, va sottolineato che la moderna terapia elettroconvulsivante è un intervento sicuro e umano e che può essere molto efficace nel trattamento dei sintomi dell'umore severo che non hanno risposto ai farmaci.

Quindi, dove ad ora?

Nel 1919, Kraepelin affermò che "le cause della demenza precoce sono ancora mappate in un'oscurità impenetrabile". Da allora, una maggiore comprensione delle cause della schizofrenia ha aperto molteplici vie per la prevenzione e il trattamento della malattia e una vasta gamma di interventi farmacologici, psicologici e sociali hanno dimostrato di funzionare scientificamente.

Oggi, chi soffre di schizofrenia ha una migliore possibilità che in qualsiasi altro momento della storia di condurre una vita normale. E grazie al ritmo veloce della continua ricerca medica, un buon risultato è sempre più probabile.

Neel Burton è autore di Living with Schizophrenia, Growing from Depression, The Meaning of Madness e altri libri.

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