The Great National Opioid Mess

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Talvolta le incomprensioni collegate possiedono un potere terribile. Questa è stata l'occasione del nostro crescente disordine pubblico da oppiacei. Le overdose da oppioidi uccidono ogni anno decine di migliaia di persone, ma indubbiamente causeranno molti più decessi. Un fraintendimento di come gli oppioidi – i molti prodotti sintetici e "naturali" dell'oppio e della morfina – funzionano ora con un fraintendimento su cosa fare con coloro che li usano. Il risultato finale è un luogo in cui il paradiso si trova molto lontano.

Il primo pasticcio

Le spiegazioni semplici sono spesso sbagliate. Ma spesso si dimostrano molto attraenti.

Ai medici viene spesso insegnato che le droghe sono magiche, una società farmaceutica incantatrice lavora attivamente per ingrandire. Così negli anni '80 è emersa una serie di insegnamenti collegati che hanno spinto dosi sempre più alte di oppiacei come trattamento del dolore cronico.

Per prima cosa venne la convinzione che gli oppioidi erano sottoutilizzati. Il dolore è, è stato, e sarà per molti la peggiore, la più terribile esperienza delle loro vite. Gli studi di chirurgia negli anni settanta e ottanta hanno mostrato un numero minuscolo di persone dipendenti da oppiacei in seguito a operazioni chirurgiche. Collegato a questo risultato è stato il lanoso presupposto che dosi più elevate di oppioidi avrebbero "risolto" le sindromi da dolore cronico. Ciò ha contribuito a far nascere una nuova specialità altamente lucrativa: la medicina del dolore. I regolatori hanno infine notato il forte aumento della dipendenza e dell'uso illegale di oppioidi sintetici. Non hanno notato quanti milioni erano già stati agganciati.

Ciò che è diventato radicato nella mente delle persone è che il trattamento del dolore è avvenuto attraverso procedure o droghe. Che le sindromi dolorose creino interazioni straordinariamente complicate tra la vita fisica, mentale, sociale e spirituale delle persone è stata completamente trascurata per una narrativa più semplice e più proficua – ci sono i recettori degli oppioidi. Colpiscili con le medicine giuste, attraverso pillole o iniezioni, e il dolore scompare.

Tuttavia, il lavoro svolto nel 2016 ha mostrato quanto sia imprecisa quella visione. Le ricerche condotte dal gruppo di Linda Watkins presso UC Boulder hanno dimostrato nei roditori che gli oppioidi prolungano e migliorano le risposte al dolore. Tutto peggiora. E la causa che hanno trovato non era nei neuroni – le cellule cerebrali a cui tutti guardano quando spiegano le risposte al dolore. Era nella glia.

Ci sono molte più glia che neuroni nel sistema nervoso. Relegati alle funzioni di "housekeeping" da parte dei teorici, le glia sono una parte importante di come funziona il CNS. Negli esperimenti di Boulder, si scopre che le cascate infiammatorie che coinvolgono l'interleuchina 1B messa in moto da glia rispondendo agli oppioidi aumentano notevolmente le risposte al dolore. Ancora peggio, in questi modelli animali, gli oppioidi influiscono negativamente sulla cognizione e sull'umore.

Un animale con un dolore grande e prolungato a causa degli oppioidi è una cosa – un animale depresso e mentalmente deteriorato è ancora più terrificante. Quindi il CDC si sentiva insolitamente a proprio agio nel dichiarare gli oppioidi un flagello per l'America, con nuove linee guida che dichiarano che il loro uso dovrebbe essere solo per brevi periodi. Questo ora sta contribuendo ad alimentare un'altra crisi di salute pubblica.

The Next Mess

C'è un problema: all'ultimo conto, undici milioni di americani, forse un altro paio di milioni, sono fisicamente dipendenti dagli oppiacei. Le persone con sindromi dolorose croniche che hanno fatto pace con vite che hanno assunto oppioidi per decenni vengono sempre più spesso avvertite "devi uscire". I medici che continuano a distribuirli "liberamente" vengono puniti e occasionalmente mandati in prigione.

Il grande ritiro nazionale da oppioidi è in pieno svolgimento.

Le persone hanno risposto come previsto, attivamente e con rabbia. Tolti i loro oppioidi, le persone escono per le strade per trovare sostituti più economici. Migliaia ora stanno morendo per overdose di eroina, spesso allacciate con fentanil molto più potente. Altri si stanno ora affrettando verso le cliniche mediche di marijuana, dove verrà sperimentata una sconcertante varietà di cannabinoidi. Colpire o perdere sarà l'ordine degli affari lì – non ci sono praticamente dati utilizzabili per guidare i professionisti del dolore su cosa fare con i cannabinoidi. E il vasto aumento dei trattamenti CBT che i ricercatori hanno raccomandato potrebbe non accadere mai mentre il sistema sanitario passa attraverso la sua prossima "riforma" (leggi – riduzione di denaro e benefici, specialmente per le persone disabili).

Linea di fondo

Una lettura errata di come il dolore viene effettivamente elaborato dal corpo, aiutato da franchise farmaceutiche straordinariamente redditizie (controllare la storia di Purdue Pharma) ha portato a un nuovo "paradigma" del trattamento del dolore – prescrizioni croniche di oppioidi. Ora quel sistema si sta svolgendo. Milioni di persone con il dolore spesso veramente terrificante sono state estratte da questi farmaci con trattamenti alternativi poveri o spesso inesistenti. Decine di migliaia sono morte. Mentre molti si sentono felici di essere fuori dai loro oppioidi e lavorano attivamente sulla terapia fisica e sulla CBT, altri si contorcono dal dolore. Spesso si rivolgono all'eroina e muoiono usandola.

Gli errori possono aggravare gli errori. Finché non ci sarà una conversazione nazionale su cosa fare con il trattamento del dolore, chi lo pagherà e come renderlo completo lungo linee fisiche, mentali e sociali, i risultati saranno inevitabili: molte persone faranno del male. Per molto, molto tempo.

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