Sensibilità inimmaginabili, parte 2

Come documentato dai ricercatori Cynthia Moss, Joyce Poole e Iain Douglas-Hamilton, gli elefanti africani sembrano riconoscere la morte, soprattutto tra i loro simili. Spesso, subito dopo la morte di un individuo, altri elefanti si toccano delicatamente la carcassa con le zampe posteriori, quindi coprono il corpo con terra e bastoni e fanno la guardia. (Morell, p.148). Gli elefanti mostrano un interesse costante per le carcasse e le ossa dei loro compagni, anche se le ossa sono state sbiancate a lungo dal sole. Quando gli elefanti incontrano i loro morti, dice Moss, "si fermano e diventano silenziosi e tesi in modo diverso da qualsiasi cosa abbia visto in altre situazioni. Prima raggiungono i loro bauli verso il corpo per sentirne l'odore, e poi … iniziano a toccare le ossa, a volte sollevandole e girandole con i loro piedi e tronchi. Sembrano particolarmente interessati alla testa e alle zanne. Eseguono le loro punte del tronco lungo le zanne e la mascella inferiore e si sentono in tutte le fessure e le cavità del cranio. Immagino che stiano cercando di riconoscere l'individuo. "(Morell, p 149) A volte gli elefanti raccolgono le ossa, portandole a distanza prima di lasciarle cadere. "È uno spettacolo ossessionante e commovente", dice Moss, "e non ho idea del motivo per cui lo fanno." (Morell, p 149)

Un esempio è quello della reazione di un particolare individuo alla mandibola di una femmina adulta che Moss aveva raccolto per determinare la sua età. Alcune settimane dopo la morte di questo elefante, la sua famiglia arrivò attraverso il campo. Ogni membro si fermò ad esaminare la mascella ei denti ma, dopo che gli altri si erano trasferiti, il figlio di sette anni dell'elefante rimase indietro, accarezzando la mascella, girandola e annusandola ripetutamente. "Ero certo che l'avesse riconosciuto come quello di sua madre", scrive Moss. (Morell, p 149) Poteva ricordare il suo viso, la sua voce, il suo profumo, il suo tocco? Poteva sentire qualcosa di simile a ciò che un bambino umano avrebbe sentito nel ricordare il suo genitore scomparso di recente? Una sensazione di nostalgia malinconica, dolore o forse una diversa sfumatura di sentimento rispetto a ciò che noi umani possiamo identificare? (Masson e McCarthy, 96)

Curiosamente, gli elefanti a volte agiscono in modo simile attorno ai corpi di persone che trovano morte o hanno ucciso. In questi casi, gli elefanti non hanno legami familiari o legami emotivi con gli altri. In almeno un caso, però, si sa che un elefante ha pianto la morte di un individuo di una specie completamente diversa, ma con cui aveva uno stretto legame. Questo giovane elefante orfano, che viveva in un santuario in Sud Africa, strillò e gemette quando scoprì i resti sepolti del suo compagno, un rinoceronte, che i bracconieri avevano ucciso per il suo corno. (Morell, p.148)

Gli elefanti possono apparire agitati in modo simile alla morte imminente di uno dei loro, e comportarsi in un modo che indica il dolore. Un caso ben documentato è quello di una matriarca chiamata Eleanor. Indebolita dall'età, Eleanor continuava a collassare e una compagna matriarca, Grace, tentò ripetutamente di sollevare Eleanor in piedi. Grace appariva sconvolta, le sue ghiandole facciali piene di emozione. Grace rimase con Eleanor mentre calava la notte – e durante la notte Eleanor morì. Nei giorni successivi, i membri della famiglia di Eleanor e altri, compresa la sua amica più vicina, Maya, spesero il tempo con il suo corpo, spingendolo a toccarlo e sentendolo e annusandolo con i loro bauli. (Morell, p 149)

Raccontano anche storie più straordinarie riguardo all'apparente consapevolezza di questi esseri nei traumi e nella morte. In Zimbabwe, i funzionari hanno deciso di ridurre la popolazione di elefanti "abbattendone" centinaia, cioè utilizzando elicotteri per radunarli insieme e fare tiratori per terra sparare a intere famiglie. Il giorno dell'abbattimento, circa 80 elefanti che vivevano in un santuario a 90 miglia di distanza scomparvero, per essere ritrovati giorni dopo riuniti nell'angolo del santuario più lontano dalla carneficina. (Safina, p. 92) Altrettanto strano, dopo che "l'uomo che sussurrava agli elefanti" Lawrence Anthony morì, quasi due dozzine di elefanti che aveva salvato e dato asilo per convergere in casa sua e si soffermò per due giorni. Secondo quanto riferito, non erano lì da un anno. Come avrebbero potuto capire che il loro benefattore morì implora la spiegazione. (Safina, p 92) La parola "telepatia" è usata da Dame Daphne Sheldrick, che guida il famoso Wildlife Trust chiamato per il suo defunto marito – qui, non in connessione con la morte ma con la vita. Sheldrick dice che gli elefanti adulti che la sua Fiducia ha salvato sembrano sapere quando un nuovo gruppo di orfani è diretto lì dal modo in cui escono dalla boscaglia, pronti a salutare gli arrivi. (Safina, p 93)

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