Qual è la dimensione giusta per una conversazione di gruppo?

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Le conversazioni sono cose divertenti.

Se hai mai frequentato un grande raduno di vecchi amici e parenti che non hai visto da un po ', potresti essere tornato a casa deluso dal fatto che hai avuto modo di parlare solo con alcune delle persone che speravi di ricollegare. Allo stesso modo, probabilmente avete notato che quando la banda dell'ufficio esce per un drink dopo il lavoro di venerdì pomeriggio, la folla si divide inevitabilmente in conversazioni più piccole.

Esiste un limite naturale alle dimensioni del gruppo che può sostenere una conversazione significativa? Studi recenti condotti da Jamie Krems e Steve Neuberg dell'Arizona State University e Robin Dunbar dell'Università di Oxford suggeriscono che questo potrebbe effettivamente essere il caso.

Nel loro primo studio, hanno contattato gruppi di due o più studenti impegnati in conversazioni in aree pubbliche di un campus universitario. Chiesero ai conversatori di riferire di cosa avevano parlato poco prima che il ricercatore li interrompesse. Hanno scoperto che raramente più di quattro persone erano coinvolte in una conversazione contemporaneamente, ma forse era anche più interessante: hanno anche scoperto che se le persone facevano pettegolezzi su un'altra persona che non era presente, la dimensione del gruppo era mediamente di circa una persona in meno di dimensioni rispetto a se il gruppo stava discutendo qualche altro tipo di argomento.

In un secondo studio, hanno analizzato le conversazioni in 10 diverse opere di William Shakespeare. Gli studiosi sono stati a lungo consapevoli del fatto che i modelli di conversazione nei drammi shakespeariani riflettono con precisione le dinamiche delle interazioni sociali della vita reale – che è una delle ragioni per cui il loro fascino è durato nel tempo. Se questo è il caso, sarebbe interessante scoprire se Shakespeare applicasse la regola della "dimensione massima di una conversazione" ai personaggi delle sue opere. Krems e i suoi colleghi hanno scoperto che nessuna conversazione in nessuna delle opere analizzate aveva mai coinvolto più di cinque personaggi, e hanno replicato l'effetto che le scene in cui i personaggi discutevano di altri assenti avevano in media un numero di individui in meno.

Quindi, cosa c'è di così speciale nel numero quattro (più o meno uno) quando si parla di conversazioni?

Krems, Dunbar e Neuberg propongono che la dimensione delle nostre conversazioni sia limitata dai nostri "vincoli di mentalizzazione" o dai limiti delle richieste cognitive che possiamo gestire nelle nostre interazioni con gli altri.

Tutto ciò è collegato a ciò che gli psicologi chiamano la nostra "Teoria della mente" o alla capacità di comprendere che le altre persone non necessariamente conoscono o intendono le stesse cose che noi stessi facciamo. Avere una teoria della mente funzionante è essenziale per gestire con successo la propria vita sociale. Se due persone sono impegnate in una conversazione, ognuna deve capire cosa intende il suo partner e cosa capisce ciascuno riguardo lo stato mentale dell'altro.

Questo diventa più complicato quando aggiungi persone a una conversazione. Se hai tre persone (o tirapiedi) in una conversazione, Moe deve capire non solo ciò che Larry comprende di Moe e ciò che Riccio comprende di Moe, ma anche ciò che Larry e Curly comprendono l'uno dell'altro. Aggiungi una quarta o quinta persona al mix e hai aumentato enormemente la complessità. Pertanto, sembra che quando si sposta oltre quattro o cinque persone, una conversazione diventi troppo mentalmente faticosa per la maggior parte delle persone per sostenere una conversazione prolungata.

E c'è una ragione per cui parlare di una persona assente rende le cose ancora più difficili. In questo tipo di discorso, devi anche essere in grado di riflettere sulla comprensione, sulle intenzioni e sui sentimenti della persona assente, che riduce il numero di persone che possiamo gestire in tempo reale durante la conversazione. Le analisi dei dati nei due studi che ho descritto hanno indicato che questa spiegazione era più plausibile di altre possibili spiegazioni per questo fenomeno.

Certamente, altri fattori situazionali, come la disposizione dei mobili, possono influenzare la facilità delle conversazioni. Ad esempio, sebbene la seduta affiancata connota l'intimità, non sembra essere la soluzione preferita per parlare. Gli studi hanno dimostrato che sedili affiancati su un divano inibiscono la conversazione in persone altrimenti socievoli, e gli individui scelgono solo una posizione affiancata per la conversazione quando non è possibile organizzare una conversazione faccia a faccia a distanza di meno di cinque piedi e mezzo.

In altre parole, se si tratta di una buona conversazione che si sta cercando a una festa, stare lontano dai divani.

L'affascinante constatazione che la nostra capacità di mentalizzazione limita le dimensioni delle nostre conversazioni ha molte implicazioni: se gli individui differiscono l'uno dall'altro nella capacità di mentalizzazione, è possibile che avere la capacità di destreggiarsi tra conversazioni più grandi sia una componente di avere buone capacità sociali – qualcosa con un ovvio guadagno. Krems e i suoi colleghi suggeriscono anche che la lettura della finzione può aiutarci ad espandere la nostra capacità di mentalizzazione esercitando la capacità di seguire le conversazioni in letteratura.

Un rivestimento d'argento per le major inglesi, dopo tutto?

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