Perché noi parliamo e gli scimpanzé non lo facciamo

Perché noi parliamo e gli scimpanzé non lo facciamo

Per quanto io ami la scienza, amo di più la fantascienza. La scienza ci dice cos'è; la fantascienza ci dice cosa potrebbe essere. Recentemente ho letto una storia di fantascienza unica e rivelatrice, "Immersion", scritta dal professore di fisica di U-Cal-Irvine Gregory Benford. Nella sua storia, Benford inventa il marchio di ecoturismo del tecnofilo, nel quale i visitatori in Africa possono intraprendere non un safari fotografico, ma un'avventura di fusione del cervello. I personaggi di Benford Kelly e Leon si muovono nella mente di due scimpanzé, vivendo il mondo sensoriale dal punto di vista di una specie di primati non propria.

Prevedibilmente, gli umani si ritrovano intrappolati nei loro ospiti, incontrando rivali ostili e predatori voraci, affrontando la crisi della moda scimpanzé, le loro facoltà mentali umane intatte, ma costrette. Mentre il sesso, il cibo e il grooming sono infinitamente soddisfacenti nelle menti e nei corpi degli scimpanzé, Leon e Kelly si sentono frustrati dalle loro limitate capacità di comunicare. Inventano suoni e segni per farli passare, ma desiderano il linguaggio:

Era esasperante. Lui [Leon] aveva così tanto da dirle [Kelly] e ha dovuto incanalarlo attraverso poche centinaia di segni. Si agitava in una voce acuta, cercando invano di costringere le labbra e il palato scimpanzè a fare il lavoro di plasmare le parole.

Era inutile. Ci aveva provato prima, pigramente, ma ora voleva farlo male e nessuna delle apparecchiature funzionava. Non poteva. L'evoluzione aveva modellato le corde vocali e del cervello in parallelo. Gli scimpanzé governati, la gente parlava.

Come Leon di Benford osserva attraverso la mente di uno scimpanzé, il cervello umano è costruito per il linguaggio. Sono programmati per parlarlo e programmati per capirlo. Ora, una collaborazione tra i ricercatori dell'UCLA e del Yerkes National Primate University Center della Emory University ha rivelato una parte del motivo. È nei geni, ovviamente. Le versioni umane e scimpanzé di un gene chiamato FOXP2 sono costruite diversamente in modo da funzionare diversamente.

Se ricordi la tua biologia del liceo, sai che il gene non è nient'altro (e nientemeno!) Di una lunga molecola di DNA. L'ordine delle basi (abbreviato A, T, G e C) lungo quel filo determina quale sia il gene e cosa farà. Cambia anche solo una di quelle basi e cambi il modo in cui il gene funzionerà.

In questo studio, gli scienziati hanno scoperto che un piccolo cambiamento nella molecola fa una grande differenza nell'azione del gene. "Abbiamo dimostrato che le versioni umane e scimpanzé di FOXP2 non solo hanno un aspetto diverso ma funzionano in modo diverso", ha affermato il ricercatore Daniel Geschwind in un comunicato stampa. FOXP2 è un gene che regola altri geni. Nelle sue diverse forme, accende o spegne altri geni in un modello diverso negli umani e negli scimpanzè. "Le nostre scoperte potrebbero far luce sul perché i cervelli umani nascono con i circuiti per la parola e il linguaggio e il cervello degli scimpanzé non lo sono", ha detto Geschwind.

Questa ricerca è più che interesse accademico. Quando FOXP2 muta, può disturbare linguaggio e linguaggio negli umani. Potremmo vedere i suoi effetti nell'autismo e nella schizofrenia. Se comprendiamo meglio l'azione del gene, potremmo trovare nuovi modi per prevenire o trattare i disturbi del linguaggio.

Per maggiori informazioni:

La storia di Benford è ristampata in Gardner Dozois (Ed.), La migliore fantascienza dell'anno: Quattordicesima collezione annuale, New York: St. Martin's, 1997: 1-58.

La ricerca Emory / UCLA è stata pubblicata l'11 novembre nell'edizione online della rivista Nature .

Leggi il comunicato stampa della UCLA.

Il libro Brain Sense rivela come il linguaggio sia cablato nel cervello umano sin dalla nascita, forse anche prima.

Il diagramma mostra i geni che sono presi di mira dalle forme umane e scimpanzé di FOXP2 : le linee rosse mostrano i geni bersaglio che entrambe le specie esprimono nella stessa direzione, mentre le linee blu indicano i geni bersaglio che le due specie esprimono in direzioni opposte. Testo in grassetto e grandi cerchi verdi indicano i geni più connessi.

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