Perché Lady Brewster svenne nel 1860

Perché Lady Brewster è svenuta in stato di shock

Nel mio ultimo blog – "Di Davy Jones e Thomas Henry Huxley" – ho preso nota delle lezioni apprese e ho concluso con "Ho scritto molto su Huxley, e lui rimane un intellettuale di eroe. Ma ora, per un momento, è il momento di dire, pace Davy Jones, e grazie per tutto. "Ora, mi piacerebbe condividere la mia storia preferita, e probabilmente la più famosa, di Thomas Henry Huxley.

Nell'estate del 1860, dopo che The Origin of Species di Darwin era uscito solo da sei mesi, la guerra di parole tra clero e scienziati sulla natura e il posto dell'uomo in essa, si era già accesa. Questa guerra ebbe l'equivalente della battaglia di Gettysburg il 30 giugno 1860 all'incontro annuale dell'Associazione britannica per l'avanzamento della scienza (BAAS). L'incontro BAAS ha avuto come argomento centrale la discussione sulle pericolose nuove idee di Darwin. Gli scritti di Darwin sull'evoluzione e sulla selezione naturale significavano molte cose per molte persone, ma innegabilmente significavano una cosa se corretta: tutta la vita sulla terra, inclusa la vita umana , si evolveva al suo stato attuale e non era il prodotto di creazioni speciali di un Creatore.

Il pubblico di 700 persone per la sessione di sabato 30 giugno dell'incontro BAAS del 1860 era composto da una maggioranza di ecclesiastici, alcuni accademici e una discreta percentuale di signore e signori inglesi. Ciò che rendeva la gente così insolita non era il basso numero di accademici, ma piuttosto il predominio del clero su signore e signori. Normalmente, la classe superiore britannica dominava il pubblico in questi incontri, osservando eventi come i Romani vedevano le lotte dei gladiatori. I chierici spesso partecipavano alle riunioni BAAS, ma qui dominavano. Sono venuti per ascoltare il leggendario reverendo Samuel Wilberforce – noto anche come Samuel di Oxford – smantellare l'evoluzione, e mostrare, una volta per tutte, quanto Darwin e i suoi sostenitori fossero pericolosi, fuorviati e disonesti. L'oppositore di Wilberforce doveva essere lo scienziato di livello mondiale e oratore pubblico, Thomas Henry Huxley.

Così tante persone vennero ad ascoltare Wilberforce e Huxley a Oxford quel sabato del 1860 che gli organizzatori della riunione dovevano cambiare stanza al nuovo Museo del revival gotico, una stanza, che per uno strano scherzo del destino, aveva un ingresso con un angelo custode in cima . Nel mezzo di questa stanza piena di marmellata sedeva il professor Henslow, presidente di quella sezione di BAAS. Alla sua destra sedeva il vescovo Wilberforce e alla sua sinistra sedeva Huxley. I chierici del pubblico sedevano davanti e al centro. Nell'angolo a nord-ovest sedevano gli studenti universitari e alcuni professori per rallegrare Huxley. Il resto della stanza era fiancheggiato da signore e gentiluomini britannici che desideravano sentire una bella rissa.

Quando il reverendo Wilberforce, 55 anni, rivestito di porpora, era al centro della scena per parlare, era stato vescovo di Oxford per 20 anni e aveva dietro di sé un significativo potere ecclesiastico nella sua battaglia con Huxley. Eppure, Wilberforce non aveva un pedigree accademico per sfidare Huxley, a parte un premio Oxford di tanto in tanto ricevuto in matematica. Ciò che ha avuto su questo fronte, tuttavia, era un'arma segreta di nome Richard Owens. Owens, il principale anatomista del mondo e il rivale dell'arco scientifico di Darwin, aveva allenato Wilberforce per la sua performance BAAS.

Wilberforce attaccò la teoria dell'evoluzione di Darwin per selezione naturale, che era nella visione di Wilberforce, poco più di un principio sacrilego e mal formato che minacciò il posto dell'umanità come gioiello della creazione. Wilberforce finì con le parole, che a posteriori avrebbe rimpianto. Si rivolse a Huxley e gli chiese: "Era attraverso suo nonno o sua nonna che reclamava la sua discendenza da una scimmia?" ( Vita e lettere di Thomas Henry Huxley FRS (1900) a cura di Leonard Huxley). La folla si scatenò con gioia.

Anche se Huxley sapeva che Wilberforce avrebbe cercato di screditare le idee di Darwin, in realtà non aveva intenzione di partecipare all'incontro il giorno in cui Wilberforce avrebbe dovuto parlare, nonostante fosse uno dei più importanti scienziati del BAAS. Huxley era esausto e aveva programmato di lasciare Oxford poco prima delle conversazioni di Wilberforce per unirsi a sua moglie, che stava visitando sua sorella a Reading. Ma, in un momento di serendipità, si è imbattuto in Robert Chambers al BAAS quel venerdì. Circa 15 anni prima, Chambers, usando uno pseudonimo, scrisse Vestiges of the Natural History of Creation, un libro evolutivo che, sebbene fuorviato, era una sorta di precursore di The Origin of Species . Chambers, forse nel tentativo di mettersi in pari con il clero che ha stroncato il suo libro, implorò Huxley di parlare e Huxley accettò di restare ad affrontare Wilberforce il giorno dopo.

Huxley ha iniziato la sua risposta sottolineando che era presente solo "nell'interesse della scienza" e poi ha continuato a dimostrare che gli argomenti di Wilberforce erano viziati e non basati su alcun principio scientifico. Quello che seguiva avrebbe scioccato il pubblico, per ora Huxley avrebbe risposto alla sarcastica osservazione di Wilberforce sulla discendenza familiare di Huxley dalle scimmie. Come uno scrittore presente al dibattito ha scritto per Macmillan's Magazine molti anni dopo l'incontro del 1860, "Mr. Huxley … pronunciò quelle parole tremende – parole che nessuno sembra sicuro di ora, né, penso che potremmo ricordare solo dopo che furono pronunciate, perché il loro significato toglieva il respiro, anche se non lasciava dubbi su quello che era. "

Secondo lo scrittore della rivista Macmillan , Huxley ha risposto alla domanda del vescovo Wiberforce sui nonni e le scimmie notando "per quanto riguarda la discendenza da una scimmia, dovrei sentirmi vergognoso di essere risorto da una tale origine. Ma dovrei sentirmi un peccato essere sorti da uno che ha prostituito i doni della cultura e dell'eloquenza al servizio del pregiudizio e della menzogna. "Un altro spettatore alla riunione del BAAS lo ricorda in modo diverso, e pensò che Huxley aveva detto:" Vorrei piuttosto essere la progenie di due scimmie che essere un uomo e aver paura di affrontare la verità ".

Il pubblico era sbalordito. Una donna, Lady Brewster, svenne per lo shock. In seguito alle osservazioni di Huxley, alcuni altri ben noti scienziati britannici hanno fatto un passo avanti per difendere le idee di Darwin, a quel punto la riunione si è conclusa.

Vorrei poter essere lì per stringere la mano a Huxley. E a pensarci bene, mi piacerebbe anche aver comprato una birra a Robert Chambers per aver spinto il professor Huxley a non prendere quel treno, e invece di rimanere in quella riunione del BAAS per cominciare.

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