Perché gli americani sono ossessionati dal cambiamento

Se i marziani fossero sbarcati sulla terra e non fossero invasori ma antropologi, possiamo essere certi che troveremmo molte attività umane piuttosto sconcertanti. La caccia alla testa e gli strani rituali di iniziazione sarebbero sicuramente bizzarri per loro, ma forse niente sembrerebbe così strano come milioni di persone sedute incollate ai loro televisori osservando persone obese che cercano di perdere peso. "Guarda! Lei sta esercitando! Guarda! Sta cambiando la sua dieta! Questo è così avvincente, non posso aspettare fino alla prossima settimana. "

Non è solo la perdita di peso; per quanto posso dire, ogni tipo di trasformazione personale rende la televisione avvincente. Tossicodipendenti che cercano di ottenere cassetti puliti e sobri che cercano di migliorare il loro guardaroba, diamine, persino la trasformazione delle case è irresistibile. Ma la perdita di peso è probabilmente la forma di trasformazione più soddisfacente, sia perché è facile da misurare, sia perché così tanti spettatori si identificano con le sfide della perdita di peso. Tuttavia, questo non spiega completamente perché le storie sulla trasformazione siano irresistibili per così tanti americani. Qualche settimana fa, una ex donna sovrappeso ha vinto un concorso di bellezza statale, e naturalmente questo ha fatto notizia nazionale.

Per molti spettatori, sospetto, il guardare le persone essere trasformate offre la speranza che anche loro possano sfuggire alle parti della loro vita che li rendono infelici, indipendentemente dal loro peso, dal loro aspetto, dalla loro dipendenza, dalla loro povertà, ecc. Ma più in generale la trasformazione personale tocca qualcosa che è assolutamente centrale nella cultura americana – dopotutto, "il sogno americano" riguarda il fatto di essere trasformato nella persona che hai sognato di essere.

E questo mi porta alla psicologia, perché uno dei motivi per cui la psicoterapia è così popolare in questo paese è anche che le persone sono affascinate dalla possibilità di trasformarsi. Da dove viene questo?

L'America è, ed è sempre stata, una cultura profondamente religiosa. Il nostro mito di origine nazionale attribuisce particolare importanza ai Puritani che formarono molti dei primi insediamenti coloniali, e questi Puritani – così come altri marchi di protestanti – erano preoccupati soprattutto del loro stato di salvezza. Per tutti gli scopi pratici, tutti i cristiani dell'era coloniale credevano che tutti gli esseri umani fossero destinati alla salvezza o alla dannazione eterna (e, naturalmente, questa convinzione persiste oggi). Naturalmente queste persone erano interessate alla questione del loro destino dopo la morte, e fin dai primi giorni del protestantesimo si sentì una forte esperienza di "conversione" per fornire la migliore prova che uno era destinato alla gloria.

Una forte esperienza di conversione in genere aveva un formato particolare che iniziava con uno stato di peccaminosità, un periodo di disperazione in cui il credente riconosceva di essere intrappolato nella sua cattiva condizione, e infine un'esperienza di felicità mentre il credente riceveva il rilascio da questo stato tramite la grazia salvifica di Dio. In breve, la migliore prova di salvezza era una rinascita in una nuova vita, una profonda trasformazione personale. Oggi, questo è diventato parte della cultura americana, e anche quelli che non sono cristiani continuano a vedere la trasformazione personale come in qualche modo lo scopo stesso della vita.

Ecco perché non possiamo stare lontano dalle storie di trasformazione. Ma c'è almeno un aspetto negativo. Supponiamo che dovrei dire che sono fondamentalmente la persona che voglio essere, che anche se ho ampie pecche non vedo alcuna ragione per cercare di essere qualcosa di diverso. Non sembra una specie di compiaciuto, privo di autocoscienza, compiacente? Questo è il rovescio della medaglia. A un certo livello, c'è una diffusa convinzione culturale secondo cui tutti potrebbero usare una trasformazione, il che significa che nessuno è mai abbastanza bravo come loro.

Per saperne di più, visita il sito Web di Peter G. Stromberg. Foto di Tony Alter.

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