Nutrire la tua dipendenza

La ricerca sta iniziando a scoprire che i sistemi di ricompensa del cervello responsabili della produzione di droghe d'abuso così avvincenti sono gli stessi sistemi di piacere attivati ​​dai cibi che mangiamo. Mentre è facile elencare le differenze tra cibi e droghe, i nostri cervelli possono avere difficoltà a distinguere tra il piacere derivato da dosi lievi di alcune droghe d'abuso e alcuni tipi di alimenti. Quali sono le principali differenze tra cibo e droghe di abuso e in che modo queste differenze possono effettivamente contribuire alla dipendenza da cibo?

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Fonte: freeimages.com/Steve Knight

Droga di abuso contro cibo

Una delle differenze principali è che abbiamo bisogno di cibo per sopravvivere, ma non abbiamo bisogno di droghe d'abuso. È interessante notare, tuttavia, che il valore di sopravvivenza del cibo è uno dei fattori che possono contribuire al suo potenziale di dipendenza. Il cibo è uno dei nostri bisogni di base, e quindi i nostri cervelli sono progettati per farci assaporare il gusto di esso e cercarlo quando abbiamo fame. Questo spiega perché alcune persone fanno di tutto quando si trovano di fronte a una grave fame (ad esempio, furti, cannibalismo), che enfatizzano ciò che può essere un potente incentivo alimentare.

Come specie, abbiamo bisogno di mangiare e accoppiarsi per sopravvivere così i nostri cervelli intelligenti ci fanno godere di quelle attività. Questo godimento avviene attraverso l'attivazione degli stessi sistemi di ricompensa che sono attivati ​​da droghe d'abuso. Le droghe d'abuso effettivamente "dirottano" i sistemi primitivi del cervello che sono stati messi in atto per rinforzare comportamenti naturali, come l'alimentazione. Per questo motivo, i circuiti cerebrali sono certamente in posizione per il cibo per suscitare anche reazioni di dipendenza.

Il fatto che il cibo sia così prontamente disponibile rende più facile abbuffarsi di cibo che di droga. Oggi nella maggior parte dei paesi industrializzati, il cibo sembra onnipresente. Può essere trovato su ogni blocco di angolo o, se si sceglie di non lasciare il divano, si può anche avere consegnato. Le droghe d'abuso, d'altra parte, sono in genere meno accessibili. Una terza caratteristica che contraddistingue i due è la costante esposizione a immagini deliziose e invitanti del cibo. Ci sono cartelloni pubblicitari, spot pubblicitari e cartelli ovunque che pubblicizzano cibo. Fortunatamente per i tossicodipendenti, i segnali associati all'uso di droghe sono meno comuni.

Inoltre, c'è molta più accettazione sociale associata all'eccessiva indulgenza del cibo rispetto a un'eccessiva indulgenza di droghe. Puoi essere arrestato, multato e incarcerato per l'acquisto, la vendita e il trasporto di alcuni farmaci. Puoi persino essere arrestato per avere un contenitore aperto di alcol nella tua auto. C'è uno stigma sociale associato all'uso di droghe, che non è il caso del cibo (a meno che questa eccedenza alimentare porti all'obesità, nel qual caso c'è uno stigma negativo). Il più delle volte, le persone sono spesso lodate per farsi vedere con il cibo (pensate all'ultima volta che qualcuno si è presentato a una festa con un piatto di brownies o portato le ciambelle al lavoro).

Dipendenza alimentare e il corpo dipendente

I paragoni tra droghe e cibo hanno spinto i ricercatori a considerare gli studi sulla "dipendenza da cibo" come un modo per capire perché negli ultimi decenni vi sia stato un così forte aumento dei tassi di obesità. Il fatto che persone in tutto il mondo stiano guadagnando peso rapidamente non può essere completamente spiegato da fattori genetici o da qualche tipo di cambiamento evolutivo, poiché questi tipi di cambiamenti non avvengono così rapidamente. Invece, molti sospettano che l'aumento dell'obesità sia dovuto a un cambiamento ambientale. Il nostro ambiente alimentare moderno è pieno di opportunità per ottenere un accesso rapido e facile al cibo, che può essere una buona cosa, ma sfortunatamente questi cibi pronti sono altamente elaborati, densi di calorie e ricchi di zuccheri. La facilità e la comodità di tali alimenti ci inducono a mangiarli oa dar loro da mangiare alle nostre famiglie, ma quando vengono consumati in eccesso, si verificano aumenti di peso corporeo.

Le somiglianze tra cibo e droghe possono essere osservate confrontando qualcuno con una dieta estrema e qualcuno che smette di assumere qualche tipo di droga. Alcune prove hanno dimostrato che smettere di carboidrati e zuccheri freddi può essere equivalente a smettere di fumare. Le sovrapposizioni tra tossicodipendenza e obesità sono state scoperte, sia in termini di comportamento che di cambiamenti cerebrali. Ad esempio, gli studi dimostrano che quando alle persone obese vengono mostrate le immagini degli alimenti che desiderano, il loro sistema di dopamina viene attivato come se si stesse mostrando uno stimolo di droga a un tossicodipendente. Non ci vogliono studi scientifici per dircelo; chiunque sia in sovrappeso e sia andato a dieta nel tentativo di dimagrire può riguardare la schiacciante compulsione e il desiderio di mangiare determinati cibi. Questa è una delle ragioni per cui l'aderenza alle diete è così scarsa.

Quindi, quando viene proposto che certi cibi con un'alta concentrazione di zuccheri o carboidrati a digiuno veloce possano creare dipendenza, cosa significa? Ovviamente gli umani bramano il cibo perché ne abbiamo bisogno per sopravvivere, ma semplicemente bramare cibi zuccherini e ricchi di carboidrati non significa che siamo dipendenti da loro. Gli umani, specialmente quando hanno molta sete, bramano l'acqua, ma nessuno sosterrebbe che qualcuno abbia una dipendenza dall'acqua. Se avessi lasciato una persona nel deserto abbastanza a lungo e avessi offerto loro dell'acqua o anche solo avessi mostrato loro delle immagini di acqua, probabilmente avresti visto un rilascio di dopamina nel loro cervello. Esporre questa risposta non è sufficiente per dire che qualcosa crea dipendenza. La dipendenza è qualcosa di fondamentalmente diverso. Come si attraversa la linea da utente a violentatore a tossicodipendente?

Prevalenza della dipendenza da cibo

Molte persone provano la droga. Negli Stati Uniti, ad esempio, circa il 50% degli adulti consuma alcol occasionalmente. Tuttavia, solo circa il 5% degli adulti statunitensi è stato segnalato per avere abuso di alcol. Lo stesso modello è visto per altri tipi di farmaci: molti possono provare, ma pochi diventano tossicodipendenti. Quindi, cosa c'è di diverso nel cibo? Siamo tutti utenti del cibo e molti di noi ne hanno abusato in un momento o nell'altro (pensate alle cene del Ringraziamento del vostro passato). Ma quante persone sono effettivamente dipendenti?

Ci sono relativamente pochi tossicodipendenti là fuori; dovremmo aspettarci lo stesso per i tossicodipendenti? Probabilmente no. Studi recenti suggeriscono che fino all'11,4% delle persone di peso normale possono soddisfare i criteri per una diagnosi di dipendenza da cibo. I numeri sono più alti tra i pazienti con disturbo da alimentazione incontrollata (fino al 40,5% degli individui possono essere classificati come tossicodipendenti) e pazienti obesi (fino al 57%). Queste statistiche sembrano estremamente alte soprattutto se si considera che i tassi di alcolismo scendono tra il 2-8%, ma pensate a questo: se le droghe di abuso erano legali, facilmente accessibili, altamente visibili, accettate socialmente e tutte le usavano sempre (come è il caso con cibi appetibili), scommetto che ci sarebbero molte più persone dipendenti da droghe.

La dott.ssa Nicole Avena è una ricercatrice neuroscienziata / psicologa ed esperta nei campi dell'alimentazione, della dieta e della dipendenza. Ha pubblicato oltre 75 articoli di riviste accademiche, oltre a numerosi capitoli di libri su argomenti legati al cibo, alla dipendenza, all'obesità e ai disturbi alimentari. I suoi risultati di ricerca sono stati premiati da diversi gruppi, tra cui l'Accademia delle scienze di New York, l'American Psychological Association, l'Istituto nazionale di tossicodipendenza, e la sua ricerca è stata finanziata dal National Institute of Health (NIH) e dai National Eating Disorders Associazione. Ha due libri: perché le diete falliscono e cosa mangiare quando sei incinta. Fa anche consulenze nutrizionali per individui e gruppi / società. Puoi saperne di più su di lei sul suo sito web DrNicoleAvena.com

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