Non lasciare che il dolore cronico ti getti nel futuro

I giorni in cui il dolore cronico era stato liquidato dai medici come "principalmente nella testa (ovvero" psicosomatico ") sono ormai lontani. Il dolore cronico non è solo reale; è una brutta malattia. Che tu sia diagnosticato con fibromialgia, lombalgia cronica, sindrome da dolore regionale complesso, neuropatia diabetica o altre forme di dolore cronico, sei lontano dall'essere solo, e la sofferenza fisica e mentale che stai vivendo è formidabile. Quindi è probabile che sia la sofferenza di chi ti circonda, in primis i tuoi familiari. Numerosi studi dimostrano che vivere con una persona che soffre di dolore cronico è molto oneroso, portando gli assistenti a sperimentare il proprio disagio emotivo e fisico. Infine, la società soffre anche a causa dell'abuso di sostanze da parte dei pazienti, della perdita di produttività dei pazienti e degli assistenti sanitari, dei costi sanitari e delle menomazioni scolastiche e accademiche (in particolare per i malati). Forse la conseguenza più sinistra del dolore, tuttavia, è che aumenta la suicidalità. Nello specifico, ideazione suicidaria, intenti, tentativi e persino morti per suicidio sono più frequenti nei pazienti con dolore cronico rispetto alla popolazione generale.

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Ma è la gravità del dolore che in realtà "guida" questi effetti negativi? Una serie di studi condotti in tutto il mondo suggeriscono che non è il dolore di per sé che deruba le vite dei malati, ma il modo in cui i malati affrontano il dolore nella loro stessa mente ("coping cognitivo"). Più specificamente, la catastrofe basata sul dolore è rappresentata dalla scienza psicologica e medica come un fattore di rischio molto serio per tutti gli esiti sopraelencati del dolore cronico, compresa la gravità del dolore stesso.

Cos'è la catastrofica basata sul dolore? È la tendenza dei malati a esagerare la potenziale influenza negativa del dolore nelle loro vite. Vale a dire, invece di "stare al momento" e provare dolore "così com'è", i "catastrofisti basati sul dolore" si lanciano nel futuro, "immaginando ogni sorta di orribili scenari che deriveranno dal semplice fatto di avere dolore cronico. Un tale modo di pensare equivale ad una profezia che si autoavvera, poiché i catastrofisti basati sul dolore si trovano più sofferenti, disabili e angosciati rispetto ai loro non-catastrofisti.

Il nostro programma di ricerca sui malati di dolore cronico israeliano racconta una storia sordida sul ruolo del catastrofico basato sul dolore nel dolore cronico. Siamo entrati in questo programma di ricerca attraverso un'estensione della precedente ricerca sulla depressione di un anno, nel tentativo di comprendere l'effetto del dolore sulla depressione clinica. Partendo da studi che suggeriscono che il dolore cronico potrebbe portare alla depressione, abbiamo cercato di identificare i fattori che aumentano o diminuiscono questo effetto del dolore. Utilizzando uno studio longitudinale di 428 pazienti trattati in due cliniche del dolore terziario, siamo stati sorpresi di trovare l'inverso: si trattava di "depressione ansiosa" (cioè depressione comorbida con ansia) che prevedeva un aumento del dolore cronico, ma non viceversa. Inoltre, la depressione ansiosa prevedeva anche un aumento della disabilità correlata al dolore in questo campione.

Abbiamo quindi rianalizzato i dati, questa volta concentrandoci sulla catastrofica basata sul dolore. Abbiamo scoperto che si trattava di una catastrofica basata sul dolore, e non di una depressione ansiosa, che predisse un aumento della gravità del dolore. La depressione ansiosa prevedeva ancora un aumento della disabilità correlata al dolore.

In un altro studio basato su un campione indipendente di sofferenti di dolore cronico, siamo stati in grado di gettare ulteriore luce sulla natura allarmante del catastrofico basato sul dolore. Centos 65 pazienti con dolore cronico sono stati valutati due volte, prima e dopo l'operazione militare "Bordo protettivo", durante il quale migliaia di missili sono atterrati su aree popolate in tutto il paese. Alla misurazione preoperatoria, abbiamo valutato, tra le altre cose, le ideazioni suicide, che sono note per essere prevalenti nel dolore cronico. Abbiamo scoperto che la catastrofica basata sul dolore era il più forte predittore delle idee suicide in questo campione. Dopo l'operazione "Bordo protettivo", abbiamo valutato l'effetto dell'esposizione agli attacchi missilistici sull'esperienza del dolore tra questi pazienti cronici. Ancora una volta, abbiamo scoperto che la catastrofica basata sul dolore era in primo piano. In particolare, nei pazienti che, prima dell'operazione militare, tendevano a catastrofarsi per il loro dolore, l'esposizione ai missili attraverso i media (guardando le notizie in TV o su Internet) prevedeva un aumento della gravità del dolore.

Quindi, cosa sta succedendo qui? Perché la catastrofe basata sul dolore è così sinistra? Come esseri umani, sembriamo essere programmati evolutivamente per contemplare il futuro. È logico che lo facciamo perché un approccio orientato al futuro ci consente di prevenire le possibili minacce e raggiungere i nostri obiettivi principali. Questa tendenza, tuttavia, si ritorce contro quando permettiamo al dolore – un'esperienza consensualmente avversa – di oscurare la nostra visione futura. Quando ciò accade, i nostri pensieri catastrofici ci attaccano molto più formidabile del dolore stesso.

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Fortunatamente, gli interventi psicologici attualmente disponibili riguardano la tendenza dei pazienti con dolore cronico a gettarsi pericolosamente nel futuro. Il principale di questi interventi è l'Accettazione e l'impegno terapeutico (ACT), in cui ai pazienti viene insegnato ad accettare la loro esperienza di dolore presente nel momento e a perseguire compiti personali significativi nonostante il dolore. Mentre applaudiamo questi trattamenti, riteniamo che una via di importanza cruciale ma relativamente trascurata per l'intervento sia la prevenzione. Vale a dire, dopo essere stato ammesso alle cliniche specializzate nel dolore, i pazienti dovrebbero essere educati sulla catastrofica basata sul dolore e essere addestrati a resistere al tentativo di quest'ultimo di controllare le future visioni dei pazienti.

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