Mettendo Humor sotto un microscopio

Daniel Dennett fa un buon punto nel suo TED talk, Cute, Sexy, Sweet, Funny , quando sostiene che il nostro senso dell'umorismo deve raggiungere importanti obiettivi evolutivi. Perché altrimenti dovremmo trovare le cose divertenti e ridere di loro – attività piuttosto insolite, quando ci pensate – a meno che così facendo ci abbia aiutato a sopravvivere come specie?

Secondo Dennett, l'umorismo si è evoluto come un modo per la mente di incentivare la scoperta di salti errati fino alla conclusione – o come mette nel suo discorso, è "Un sistema neurale cablato per ricompensare il cervello per fare un lavoro di lavoro sporco". il cosiddetto "modello Hurley" (dal nome dell'autore principale Matthew Hurley), ha senso da una prospettiva evolutiva.

Ma il modello di humor Hurley si basa esclusivamente su argomentazioni, intuizioni e esperimenti di pensiero. A dire il vero, questo è stato il modo de facto di concepire le teorie dell'umorismo da quando Platone e Aristotele hanno contemplato il significato della commedia. Ma i risultati non sempre reggono il controllo scientifico. Prendi le teorie dell'umorismo incongruente, che sono basate sulla convinzione intuitiva che l'umorismo si manifesti quando le persone scoprono che c'è un'incongruenza tra ciò che si aspettano che accada e ciò che realmente accade. In verità, gli scienziati hanno scoperto che nella commedia, l'imprevidenza è sopravvalutata. Nel 1974, due professori dell'Università del Tennessee avevano studenti universitari che ascoltavano una serie di routine di Bill Cosby e Phyllis Diller. Prima di ogni punch line, i ricercatori hanno fermato il nastro e chiesto agli studenti di prevedere cosa sarebbe successo dopo. Poi è stato chiesto ad un altro gruppo di studenti di valutare la funebre di ciascuna delle battute dei comici. Confrontando i risultati, i professori hanno trovato che le linee di perforazione prevedibili (cioè quelle meno incongrue) sono state valutate molto più divertenti di quelle che erano inaspettate.

Ecco perché quando Pete, la metà accademica della nostra coppia, ha iniziato a chiedersi cosa rende le cose divertenti, ha lanciato l'Humor Research Lab, in arte HuRL. Con il suo collaboratore Caleb Warren, sta sviluppando e testando la teoria della violazione benigna, l'idea che l'umorismo si manifesti quando qualcosa che è inquietante, minaccioso o sbagliato (cioè una violazione) sembra contemporaneamente accettabile, sicuro o corretto (cioè, benigno). Tutti i tipi di umorismo si adattano al modello, dai giochi di parole al sarcasmo al solletico. Ma ancora più importante, la teoria viene validata sperimentalmente.

In un esperimento HuRL, un ricercatore si avvicinò agli studenti universitari e chiese loro di leggere uno scenario ispirato al chitarrista dei Rolling Stones Keith Richards. Nella storia, il padre di Keith dice a suo figlio di fare tutto ciò che desiderava con i suoi resti cremati – così quando suo padre morì, Keith sbuffò le ceneri. Coloro che trovarono il racconto di Keith e del suo osceno scherno simultaneamente "sbagliato" (una violazione) e "non sbagliato" (benigno) avevano tre volte più probabilità di sorridere o ridere di quelli che consideravano le azioni di Keith completamente o completamente inaccettabili. Se apprezzare l'umorismo è semplicemente un sistema di debug mentale, come suggerisce Dennett, questi risultati sono difficili da spiegare.

Sono incoraggianti anche i risultati del nostro progetto Humor Code, una spedizione globale che esplora ciò che rende le cose divertenti. Ovunque, abbiamo trovato prove che l'umorismo nasce da violazioni, da cose che sono sbagliate, minacciose o dirompenti. Abbiamo accompagnato Patch Adams in una missione di clown in Amazzonia, dove i jokesters hanno aiutato le comunità impoverite abbattendo le norme sociali e distruggendo preconcetti culturali. E in Palestina, abbiamo scoperto una scena commedia vibrante che estraeva i tumulti decennali per le risate.

Allo stesso modo, è stato chiaro dai nostri viaggi che l'umorismo mette radici solo quando le situazioni sono anche giocose, sicure o comunque benigne. A New York, abbiamo appreso dai geni dietro The Onion che persino qualcosa di così terribile come gli attacchi terroristici dell'11 settembre possono essere discussi in modo tempestivo, a condizione che il bersaglio della battuta lo meriti. E in Giappone, abbiamo scoperto che quasi tutto va nel nome dell'ilarità, ma solo quando si verifica in determinati luoghi "sicuri" come i teatri delle commedie, gli spettacoli di giochi dispari e, naturalmente, le sbarre.

La cosa bella della teoria della violazione benigna è che si adatta anche a una prospettiva evolutiva. Secondo il lavoro influente degli studiosi evoluzionisti Matthew Gervais e David Sloan Wilson, la risata probabilmente si è evoluta prima tra 2 e 4 milioni di anni fa come esuberanza del respiro affannoso emesso dai primati durante il combattimento. Questa prima forma di riso era un segnale che il pericolo era basso, e ora era il momento migliore per esplorare, giocare, gettare le basi sociali che avrebbero portato alla civiltà.

"Potrebbe esserci una violazione o incongruenza di aspettative in corso, ma ciò che viene segnalato dalle risate è che non è grave, o è benevolo", ci ha detto Gervais. "Quello che l'umorismo sta indicizzando e le risate stanno segnalando è, 'questa è un'opportunità per imparare. Segnala che questa è una novità non seria, e recluta altri per giocare ed esplorare cognitivamente, emotivamente e socialmente con le implicazioni di questa novità. "

Le violazioni benigne sono alla base di tutto ciò che ci siamo evoluti per trovare divertenti? Certo, argomenti, intuizioni e viaggi in tutto il mondo informeranno la risposta – ma, alla fine, sistemiamolo in laboratorio.

Una versione di questo post è stata originariamente pubblicata su Huffington Post .

Il professor Peter McGraw ( @PeterMcGraw ) e il giornalista Joel Warner ( @JoelmWarner ) hanno intrapreso una ricerca globale per ciò che rende le cose divertenti. Segui i loro exploit su Facebook e Twitter e preordina una copia di The Humor Code, che sarà pubblicata da Simon & Schuster il 1 aprile 2014.