Memorie traumatiche, parte II. Trattamento da stress post-traumatico

Un nuovo approccio terapeutico è in vista per il trattamento di ricordi traumatici, compresi i ricordi che causano PTSD. Due linee di ricerca sulla memoria sono convergenti per produrre un trattamento, e talvolta anche una cura, per il bisogno più serio di dimenticare, PTSD. Questo può non essere generalmente noto o accettato, ma almeno due gruppi di ricerca hanno dimostrato che c'è un farmaco per la pressione del sangue, il propranololo, che ci aiuta a dimenticare la maggior parte dei ricordi stressanti e quindi riduce lo stress che accompagna quei ricordi. L'ultimo trattamento studiato da alcuni ricercatori si basa sull'uso di un comune farmaco per la pressione del sangue, il propranololo, che ha un effetto collaterale di bloccare il ri-consolidamento delle emozioni associate alle vecchie memorie quando tali ricordi vengono ricordati.

Una ragione per cui è possibile dimenticare o almeno modificare i ricordi è che, quando vengono richiamati anche ricordi ben formati, vengono rimessi sul gratta e vinci della memoria di lavoro, dove sono accessibili al "montaggio" e al consolidamento. Come ho spiegato in una precedente colonna del blog, ogni volta che viene recuperata una memoria, può essere cambiata e re-archiviata in un modo diverso.

Mentre i ricordi si trovano sul blocco della memoria di lavoro, sia per la prima volta o durante qualsiasi episodio di richiamo, possono essere modificati dalle droghe. Anche qui è rilevante il fatto che il consolidamento della memoria è fortemente influenzato dall'impatto dell'esperienza, amplificato dalle forti emozioni e dagli ormoni che tali emozioni rilasciano. Durante il risanamento, in condizioni di corretta terapia verbale, l'impatto emotivo non deve duplicare l'originale e una versione più benigna verrà memorizzata nella memoria.

Il fondamento logico per testare il propranololo è stato sviluppato nel lavoro seminale di Roger Pitman e colleghi. Hanno notato studi precedenti che dimostrano che l'adrenalina (epinefrina), iniettata o rilasciata naturalmente in condizioni di stress, rafforza la formazione di memoria e il condizionamento della paura. L'adrenalina ti aiuta a ricordare il brutto evento e, si spera, puoi evitare di affrontare nuovamente quella minaccia essendo vigile e prudente. L'adrenalina agisce su una classe di recettori molecolari chiamati recettori beta-adrenergici. Alcuni farmaci, tra cui propranololo, bloccano i recettori beta e quindi potrebbero teoricamente interrompere i ricordi indotti dalla paura. Diversi gruppi hanno confermato che il propranololo altera la memoria condizionata dalla paura sia negli animali che nell'uomo.

Il gruppo di Pitman ha cercato di estendere questa nozione al DPTS in uno studio pilota su 41 pazienti. Hanno condotto uno studio in doppio cieco controllato con placebo in cui una singola dose orale di propranololo da 40 mg è stata somministrata il più presto possibile (entro 6 ore) dopo un evento traumatico sperimentato da pazienti che erano stati portati di corsa al pronto soccorso dell'ospedale. I pazienti hanno poi continuato il trattamento quattro volte al giorno per 10 giorni seguiti da un 9 giorni quando la dose è stata progressivamente ridotta a zero.

Uno e tre mesi dopo, i pazienti sono tornati per test psicologici volti a misurare PTSD. A un mese dopo il trauma, il numero di pazienti con PTSD nel gruppo propranololo era quasi la metà di quello dei controlli placebo. Non testata era la possibilità che una dose maggiore, specialmente se somministrata in anticipo o prima della spiacevole esperienza, potesse essere ancora più efficace, dal momento che probabilmente c'è una stretta finestra di opportunità per il farmaco di essere utile nel compromettere il consolidamento dei brutti ricordi.

Un risultato simile è stato ottenuto in uno studio successivo di Guillaume Vaiva e colleghi. Ai pazienti del pronto soccorso dell'ospedale è stato somministrato propranololo o placebo 2-20 ore dopo aver subito un incidente automobilistico o un'aggressione fisica. I pazienti testati sono stati selezionati anche per avere frequenze cardiache anormalmente veloci, perché il propranololo è un comune terapeutico per quella condizione. Il propranololo è stato somministrato in una dose di 40 mg tre volte al giorno per sette giorni, seguita da una graduale riduzione a zero in 8-12 giorni.

Nell'ambito della situazione comune in cui il trauma emotivo è già stato consolidato, l'ovvio approccio terapeutico per il DPTS potrebbe essere quello di far ricordare ai pazienti l'evento traumatico più tardi sotto l'influenza del propranololo. L'idea è che durante il richiamo, la memoria e le sue emozioni associate debbano essere riconsolidate e ciò viene interrotto dal farmaco. In effetti, questa idea è stata salutata in alcuni ambienti come un possibile importante passo avanti nel trattamento del DPTS. Molti medici riportano risultati positivi e l'Esercito sta considerando di utilizzare questo approccio per il PTSD correlato al combattimento. Il National Institute of Mental Health sta ora reclutando pazienti per uno studio clinico di fase IV.

Una conclusione ovvia è che il propranolo potrebbe essere un buon farmaco preventivo PTSD se somministrato prima di un evento traumatico anticipato. Per esempio, mi chiedo se gli psichiatri del DOD abbiano pensato di somministrare il propranololo per combattere le truppe prima di iniziare la battaglia.

Un altro problema che nessuno sembra prendere in considerazione è la possibilità che le persone che assumono questo tipo di farmaci per la pressione sanguigna potrebbero soffrire di disturbi emotivi che non vogliono perdere. Questo farmaco provoca un offuscamento generale delle emozioni? Potrebbe magnificare i ricordi negativi degli anziani?

Copyright 2010, WR Klemm. Il dott. Bill Klemm è un professore di neuroscienze presso la Texas A & M University. Visita il sito e il blog del suo libro su ThankYouBrain.com per ulteriori informazioni su come migliorare l'apprendimento e la memoria.

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