Lo stress diminuisce l'assunzione di rischi negli anziani.

Lo stress cambia chiaramente il comportamento delle persone. Pensa solo all'ultima volta che stavi guidando e qualcuno ti ha quasi arato. Il tuo comportamento di guida è stato probabilmente influenzato per qualche tempo a venire.

Le reazioni da stress a breve termine come questa sono influenzate dagli ormoni. Quando si verifica un evento stressante, il corpo rilascia l'ormone dello stress cortisolo, che è noto per influenzare sia il cervello che il corpo.

Un articolo di Mara Mather, Marissa Gorlick e Nichole Lighthall nel numero di febbraio 2009 di Psychological Science ha esaminato il modo in cui il comportamento a rischio era influenzato dallo stress sia per i giovani adulti (tra i 18 ei 33 anni) che per gli anziani (oltre i 65 anni).

Per manipolare lo stress, i partecipanti hanno lavato il loro braccio in acqua calda per 3 minuti (a basso stress) o in acqua ghiacciata per 3 minuti (condizione di stress elevato). Questa manipolazione ha portato a livelli più elevati di rilascio di cortisolo nel gruppo ad alto stress rispetto al gruppo a basso stress.

Quindi, tutti i partecipanti hanno svolto un gioco a rischio in cui hanno dovuto decidere per quanto tempo consentire a un'auto di continuare a guidare. In questa attività, i partecipanti tengono premuto un pulsante per mantenere l'auto che guida attraverso uno schermo. Non appena l'auto inizia a muoversi, si accende la luce gialla di un semaforo. Questa luce rimarrà tra 2 e 7 secondi, e il giocatore ottiene più punti più a lungo rimane la guida dell'auto. Tuttavia, il giocatore deve fermarsi prima che la luce diventi rossa. Altrimenti, perdono tutti i loro punti.

Il comportamento degli adulti più giovani non è stato affetto in modo affidabile dallo stress. C'era una leggera tendenza per gli adulti più giovani ad assumere più rischi sotto stress elevato rispetto alla condizione di basso stress, ma in generale le differenze erano piccole. Al contrario, gli adulti più anziani avevano molte meno probabilità di correre rischi sotto stress elevato rispetto a uno stress basso. Hanno fermato la loro macchina più rapidamente e hanno guadagnato molti meno punti rispetto ai più giovani.

In molte situazioni della vita, un piccolo rischio può portare alla ricompensa. Negli affari, le persone spesso prendono in prestito denaro nel presente nella speranza di fare soldi in futuro. Nelle relazioni, perseguire un nuovo partner romantico richiede di assumersi il rischio del rifiuto. Anche le decisioni sui trattamenti medici possono richiedere alcuni rischi al fine di combattere una grave malattia. Molte decisioni di questo tipo sono stressanti e il processo decisionale stesso può creare stress.

Nella misura in cui gli anziani reagiscono allo stress diminuendo la loro disponibilità ad assumersi rischi, possono anche diminuire le loro possibilità di raccogliere i frutti del rischio. Una delle implicazioni di questa interessante ricerca è che gli adulti più anziani che devono prendere decisioni rischiose in circostanze stressanti potrebbero chiedere consiglio ai giovani adulti di aiutarli a valutare il compromesso rischio-beneficio nella decisione che devono affrontare.

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