La ricerca suggerisce un legame tra la toxoplasmosi e la malattia mentale

Le donne in gravidanza sono avvisate contro il contatto con i gatti al fine di evitare l'acquisizione del parassita Toxoplasma gondii . Una recente ricerca di Robert Yolken presso il Johns Hopkins Children's Center suggerisce che questa è solo la punta dell'iceberg e, poiché vi è un crescente numero di prove che suggeriscono che la toxoplasmosi può essere collegata a malattie mentali come la schizofrenia e il disturbo bipolare in gli umani, la pazza signora gatto non può avere una sovrabbondanza di gatti perché è pazza, ma pazza perché ha gatti in primo luogo.

Il toxoplasma gondii è un microrganismo parassita che è stato a lungo considerato relativamente benigno nell'uomo. Acquistato da una donna incinta, non ha alcun effetto dimostrabile sul suo nascituro, a meno che non attraversi la placenta, dove può quindi avere un impatto devastante sul feto in via di sviluppo.

Robert Yolken ha recentemente descritto la sua ricerca sul legame tra la toxoplasmosi e la malattia mentale. Ha spiegato che il Toxoplasma gondii vive il mondo in due modi: gatti e non gatti. L'ospite preferito dell'organismo è un gatto, e ha la capacità piuttosto sorprendente di alterare effettivamente il comportamento dei suoi ospiti non-gatto per aumentare la probabilità che interagirà con un gatto, quindi può quindi "saltare" gli host.

Per topi e ratti, questo significa diminuire la loro naturale "risposta alla preda" – riducendo la loro innata paura dei gatti – aumentando la probabilità che vengano mangiati. Per gli esseri umani, Yolken e i suoi colleghi hanno trovato da un lato un sostanziale aumento del comportamento di assunzione del rischio, che è parallelo alla riduzione della preda nei roditori, ma, più interessante, che l'incidenza della toxoplasmosi era quasi doppia negli schizofrenici.

I ricercatori hanno argomentato che il Toxoplasma gondii probabilmente funziona attraverso la via della dopamina e, poiché la dopamina è nota per essere sia anormale nella schizofrenia e svolgere un ruolo nella depressione, la sua presenza esaspera la tendenza allo sviluppo di questi specifici profili sintomatologici. Non è che la toxoplasmosi stessa causa schizofrenia o disturbo bipolare, ma, piuttosto, che la sua presenza influenza il comportamento attraverso un'interruzione della via della dopamina, molto simile al modo in cui un'interruzione del processo tiroideo può presentarsi come ansia o depressione agitata.

Questi risultati li hanno portati a suggerire due cose; che esiste un legame tra la presenza di Toxoplasma gondii e l'incidenza della schizofrenia negli esseri umani e che la presenza del parassita in individui non affetti evidenzia un aumento del potenziale per il suo successivo sviluppo.

La buona notizia è che, proprio come mangiare una dieta ricca di grassi aumenta solo il potenziale di malattie legate al colesterolo alto o grasso corporeo, poiché il Toxoplasma gondii nel tuo sistema non è tale da farti impazzire. Tuttavia, se ritieni di essere stato esposto al parassita, un semplice esame del sangue – una richiesta apparentemente fatta più spesso – può confermare o negare la sua presenza.

E, cosa ancora più importante per alcuni, non devi liberarti dei tuoi gatti: infatti, lo stesso Yolken ne ha tre.

© 2010 Michael J. Formica, Tutti i diritti riservati

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