La questione del genere nella risposta al stress del cervello dipendente?

La ricerca attuale indica che una persona attraversa tre fasi quando sviluppa una tossicodipendenza e che particolari regioni del cervello sono associate a ciascuna fase. La prima fase si verifica quando una persona prova una droga avvincente per la prima volta e scopre che l'esperienza si sente bene, forse solo in modo univoco. Questa risposta positiva può portare a ulteriori sperimentazioni con il farmaco e periodi ricorrenti di intossicazione e ritiro. Questa fase iniziale dell'abuso di droghe coinvolge i sistemi cerebrali coinvolti nella motivazione e nella ricompensa che usano la dopamina come neurotrasmettitore. L'aumento dell'uso di droghe avvia un processo che modifica il modo in cui le regioni all'interno di questo sistema cerebrale interagiscono con altre regioni del cervello, cioè il grado in cui una regione del cervello è collegata a un'altra regione del cervello viene modificata dal farmaco. Questi cambiamenti sono associati alle alterazioni delle connessioni fisiche e funzionali tra le cellule nervose.

La seconda fase della dipendenza si verifica con un uso più regolare del farmaco abusato e comporta cambiamenti nei sistemi cerebrali coinvolti nelle emozioni, tra cui l'amigdala e le sue connessioni primarie. Queste regioni sono cambiate in modi che sembrano farle funzionare "normalmente" solo quando il farmaco è presente. Quando il farmaco è assente, questo sistema di elaborazione delle emozioni invia segnali di stress che rendono una persona ansiosa, disforica e scomoda. In effetti, la fase iniziale della dipendenza implica che il farmaco faccia star bene una persona, ma, con il continuo uso di droghe, la malattia progredisce e il farmaco è necessario affinché l'utilizzatore della droga si senta a posto.

Con l'avanzare della dipendenza nella terza fase, altre regioni del cervello (ad esempio la corteccia prefrontale) vengono coinvolte nel disturbo. Il tossicodipendente si preoccupa di ottenere il farmaco e il comportamento è dominato dalla ricerca di droghe. L'intuizione di una persona sul loro comportamento è fortemente alterata. In questa fase tarda della dipendenza, anche le funzioni cognitive come la memoria e il processo decisionale possono essere compromesse.

Una volta che una persona è dipendente, diversi fattori possono aumentare la brama per il farmaco abusato. Alcuni di questi fattori sono chiamati "segnali relativi alla droga" che ricordano alla persona alcuni aspetti dell'impostazione in cui è stato usato il farmaco. Ad esempio, quando una persona assuefatta alla cocaina viene mostrata un'immagine di accessori correlati alla cocaina, lui o lei può sentire un forte bisogno di usare la cocaina. Un altro gruppo di fattori che portano ad un aumento della brama per il farmaco implica reazioni allo stress. Se una persona tossicodipendente si trova di fronte a qualcosa che causa uno stress significativo, questo può aumentare la brama per il farmaco. Queste caratteristiche della dipendenza riflettono una forma di apprendimento associato alla droga e implicano cambiamenti persistenti nei circuiti cerebrali.

In relazione a questa discussione, un affascinante articolo di Marc Potenza e colleghi è apparso di recente sull'American Journal of Psychiatry . Questi ricercatori hanno utilizzato una tecnica di imaging cerebrale chiamata risonanza magnetica funzionale (fMRI) per identificare aree specifiche del cervello attivate durante l'esposizione a scenari stressanti o segnali correlati alla droga. Hanno confrontato l'attività cerebrale di uomini e donne assuefatti alla cocaina a un gruppo di volontari di ricerca non dipendenti.

Pensi che le donne e gli uomini assuefatti alla cocaina mostrassero lo stesso schema di attivazione cerebrale se esposti a scenari stressanti rispetto a stimoli correlati alla droga? In altre parole, gli stessi cambiamenti nell'attività cerebrale osservati negli uomini e nelle donne in risposta a queste sfide?

Se hai risposto "no", hai ragione. Quando venivano mostrati scenari stressanti, le donne dipendenti dalla cocaina mostravano un'attivazione marcatamente maggiore delle regioni emotive del cervello rispetto ai controlli. Gli uomini dipendenti dalla cocaina hanno mostrato un'attivazione molto ridotta in queste regioni emotive del cervello. Al contrario, gli uomini dipendenti hanno mostrato una forte attivazione dell'attività cerebrale in risposta a stimoli correlati alla droga rispetto ai controlli, ma le donne no. È interessante notare che, sebbene il pattern di attivazione cerebrale in risposta a vari stimoli fosse diverso nelle donne e negli uomini, non è stata trovata alcuna differenza di genere quando ai partecipanti allo studio è stato chiesto di valutare il grado delle loro appetite per la cocaina quando presentato con entrambi i tipi di stimolo.

Gli autori suggeriscono che i diversi modelli cerebrali osservati nelle donne e negli uomini possono indicare che strategie diverse potrebbero essere utili quando si tratta di dipendenza in donne e uomini. Forse lavorare sulla riduzione dello stress può essere più utile quando si trattano le dipendenze nelle donne e le tecniche per ridurre al minimo le risposte agli stimoli correlati alla droga possono essere più terapeutiche negli uomini.

Questo studio è importante perché genera ipotesi verificabili che possono essere esaminate in studi successivi. Se studi futuri dimostrano che concentrarsi sulla riduzione dello stress nelle donne e gli indizi relativi agli stupefacenti negli uomini si traduce in un trattamento più efficace, questo sarà un esempio di come le moderne neuroscienze possono migliorare la cura degli individui con disturbi psichiatrici complessi.

La colonna sopra è stata scritta da Eugene Rubin MD, PhD e Charles Zorumski MD.

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