In Nutrizione, dove finisce la scienza e la fantasia?

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Figurina paleolitica Venere di Willendorf, da 29.500 anni fa, nel Museo di Storia Naturale di Vienna
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Mentre ci sono le famose "pitture rupestri" trovate in Francia e in Spagna, alcune delle opere più caratteristiche del Paleolitico raffigurano donne obese. In effetti, una foto della scultura "Venus of Willendorf" (circa 29.500 anni fa, ora nel Museo di Storia Naturale di Vienna) appare in molti libri sulla storia dell'obesità e indica che "l'obesità è nota agli uomini … per più di 20.000 anni. "(Bray, An Atlas of Obesity and Weight Control , 2003) Queste statuette datano da circa 40.000 a 10.000 anni fa e sono chiamate le donne di" Venere ", probabilmente perché per alcuni archeologi, possono rappresentare simboli di fertilità, anche se non si conosce il loro significato. Questa è una designazione anacronistica dal momento che Venere era una dea romana, e questa era paleolitica è molti secoli prima dei tempi classici degli antichi greci e romani. Molte di queste figurine, tra cui la Venere di Vestonice e la Venere di Laussel, sono state ritrovate in tutta Europa e in Ucraina e sono scolpite da ossa, avorio, legno, pietra tenera o argilla. Sono tutti molto obesi, sia che si presentino con l'obesità addominale o con enormi seni penduli e glutei sporgenti. Queste statuette dell'età della pietra sono alcune delle immagini più iconiche del periodo paleolitico. Diventa particolarmente ironico che la cosiddetta "dieta paleolitica", quindi, sia pubblicizzata da alcuni come particolarmente sana in grado di prevenire l'obesità e le sue anomalie metaboliche.

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Figurina paleolitica, Venere di Laussel, circa 23.000 anni, Museo di Bordeaux, Francia
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L'epoca paleolitica, spesso considerata sinonimo dell'età della pietra, abbraccia un vasto periodo di tempo, da circa 2,6 milioni di anni fa fino a circa 10.000 anni, con l'avvento dell'agricoltura e l'inizio del periodo neolitico. Il primo riferimento all'uso dei nostri antenati paleolitici – i cacciatori-raccoglitori – come modello per una dieta contemporanea venne dal libro The Stone Age Diet del 1975, del Dr. Walter Voegtlin, un gastroenterologo. (Il libro completo può essere scaricato online.) Uno dei messaggi più importanti di Voegtlin è "Non esiste una dieta part-time". Dedica il suo libro a coloro "che possono ancora resistere alla speciosa autorità dei commercianti di generi alimentari, i loro pubblicità sontuosa e spot televisivi spettacolari, e mantengono un'indipendenza intellettuale sufficiente a pensare da soli. "Il suo obiettivo principale era l'importanza di una dieta carnivora (incluso mangiare tutto il grasso intorno alla carne), con una percentuale molto bassa di carboidrati (e no verdure crude.) Voegtlin riteneva che gli esseri umani fossero "rigorosamente carnivori" fino a 10.000 anni fa, qualcosa che ora sappiamo essere palesemente falso.

L'idea della dieta Paleo, tuttavia, è apparsa per la prima volta in una rivista peer-reviewed nel 1985, quando Eaton e Boyd pubblicarono il loro articolo "Paleolithic Nutrition" nel New England Journal of Medicine . Gli autori hanno riconosciuto che questi primi esseri umani hanno dimostrato la notevole "versatilità dell'onnivoro" in quanto gli alimenti a loro disposizione variavano ampiamente a seconda del tempo specifico all'interno del periodo, della geografia, della posizione e dei cambiamenti stagionali del Paleolitico. Questi antenati mangiavano carne, tra cui selvaggina, bisonte, cavallo, mammut e cervo, ma gli autori hanno riconosciuto che è più difficile valutare il loro consumo di verdure dal momento che il materiale vegetale non è così ben conservato nel corso dei secoli. Nonostante ciò, Eaton e Boyd credevano che questa dieta potesse essere uno "standard di riferimento" per la nutrizione moderna, e ipotizzarono che la nostra moderna dieta occidentale contribuisse a "malattie della civiltà", come il diabete e l'aterosclerosi.

L'interesse per una dieta paleolitica è cresciuto considerevolmente negli ultimi anni, come evidenziato da articoli sul valore di una dieta prevalentemente a base di proteine ​​e grassi (in varie proporzioni) in riviste popolari come Science (2008), Scientific American (2013), The Atlantic (2014) e The New Yorker (2014). In una recente ricerca su barnesandnoble.com, ho trovato oltre 500 libri che ora presentano alcune versioni di ciò che gli autori considerano la dieta Paleo. Konner ed Eaton hanno revocato la "nutrizione paleolitica" 25 anni dopo ( Nutrition in Clinical Practice , 2010) Gli autori hanno affermato: "Non abbiamo fatto e non proponiamo ora che gli americani adottino una dieta e uno stile di vita particolari sulla base di prove antropologiche" e invece hanno chiesto più ricerca. Hanno riconosciuto che la nostra "flessibilità nell'adattamento potrebbe essere stata fondamentale per l'evoluzione umana", ma hanno sottolineato che ritenevano che i potenziali pericoli legati al consumo di carne fossero correlati alle alte proporzioni di grassi totali e saturi nelle carni commercialmente disponibili.

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Figurina paleolitica, Venere di Lespugue, circa 23.000 anni, Musée de l'Homme, Parigi
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Il problema, però, è che questa nozione di un "passato idilliaco" – alcuni immaginati cibo Eden o "Giardino delle delizie terrene", se vuoi, (per usare il titolo del famoso dipinto di Hieronymus Bosch) è un "mito inventato, "Spiega Nesse e Williams nel loro libro del 1994 Why We Get Sick . Solo in misura limitata possiamo ricostruire la dieta dei nostri antenati paleolitici. Innanzitutto, abbiamo a che fare con un enorme arco di tempo di centinaia di migliaia di anni che ha coinvolto umani che vivono in aree geografiche e climi molto diversi. Non c'era mai un "unico" modo di mangiare nel Paleolitico.

La parola paleofantasia cattura esattamente il sentimento di Nesse e Williams. La parola è stata usata per la prima volta dal professore di antropologia Dr. Leslie Aiello, presidente della Wenner-Gren Foundation per la ricerca antropologica, in una delle sue lezioni all'Università di Londra negli anni '90 (comunicazione personale). Per Dr. Aiello, significa abbastanza semplicemente "Le fantasie della gente su come era il passato", e le ha fatto pensare "su dove la scienza si ferma e la fantasia inizia".

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"Paleofantasy", un libro di Marlene Zuk, che esplora l'incomprensione che abbiamo sull'evoluzione quando indugiamo in fantasie sul nostro passato dell'età della pietra
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La dottoressa Marlene Zuk, professore di ecologia, evoluzione e comportamento, ha preso in prestito il concetto direttamente dal Dr. Aiello nel suo libro Paleofantasy : cosa l' evoluzione ci dice veramente su sesso , dieta e come viviamo (2013). Zuk spiega: "Né noi né altre specie siamo mai stati in perfetta armonia con l'ambiente. Invece, il nostro adattamento è più simile a una cerniera rotta, con alcuni denti che si allineano e altri che si spalancano. "Nota che il concetto di paleofantasia implica che noi umani," siamo stati ad un certo punto perfettamente adattati ai nostri ambienti ". "Idea errata" e "incomprensione" su come funziona l'evoluzione. Zuk nota che l' Homo sapiens (cioè "esseri umani anatomicamente moderni") è apparso circa 100.000 anni fa, ma non c'è mai stato un singolo stile di vita "non più di un singolo stile di vita moderno".

Figura paleolitica, Venere di Vestonice, circa 26.000 anni (foto, Petr Novak, Wikipedia), trovata nel bacino della Moravia, ora Repubblica Ceca
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In che modo i ricercatori tentano di ricostruire la dieta dei nostri seguaci del Paleolitico? Cercano indizi dai resti di siti archeologici che hanno ossa e denti umani. Ad esempio, Zuk nota che i ricercatori hanno "studiato la placca aggrappata ai denti" ("che è sopravvissuta nei nostri giorni pre-filo interdentale") di questi primi umani e hanno trovato prove di semi, palme da dattero e altre piante, così come granelli di amido gelatinizzato che indicano che queste persone possono aver raccolto il grano e cucinato il loro cibo, "tutto ciò mette in discussione le varie forme della cosiddetta dieta Paleo." Inoltre, studiano gli isotopi del carbonio che possono distinguere i diversi percorsi della fotosintesi, in particolare nello smalto dei denti e in una certa misura nel collagene osseo anche se il collagene non è conservato oltre 200.000 anni. (Kuipers et al, Nutrition Research Reviews, 2012) I ricercatori cercano anche prove dalle poche popolazioni di cacciatori-raccoglitori ancora esistenti, come il! Kung o il Maasai dell'Africa o tribù primitive in Australia, ma anche queste popolazioni sono molto diverse , a seconda del luogo e del clima. Anche Kuipers et al (2012) sottolineano che la caccia "lascia la firma più importante nel record archeologico". Di conseguenza, l'importanza della caccia grossa come fonte di cibo può essere "esagerata" in questi resoconti romanzati della vita del Paleolitico (Nesse e Williams, 2003) e con ogni probabilità fonti proteiche potrebbero provenire anche da noci, tuberi e piccoli animali. (Kuipers et al, 2012)

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"Il giardino delle delizie terrene" di Hieronymus Bosch, XVI secolo; pannello di sinistra del Giardino dell'Eden; Le diete paleolitiche sono state idealizzate in modi che riflettono un'incomprensione dell'evoluzione e ciò che la dott.ssa Leslie Aiello chiama "paleofantasy". La pittura di Bosch si trova nel Museo del Prado a Madrid.

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Zuk chiede: "Anche se volessimo avere un'alimentazione più pallida, potremmo?" La risposta è no. Praticamente tutti gli alimenti disponibili per noi oggi sono molto diversi da quelli mangiati nei tempi dell'Età della Pietra. Molti di questi alimenti, ad esempio, sono ormai estinti, come i mammut lanosi. E un cervo dalla coda bianca ha 2,2 grammi di grasso mentre la carne macinata extra magra ha 18,5 grammi di grasso. Nesse e Williams spiegano: "Avremmo trovato la maggior parte del gioco forte ed estremamente duro" e abbastanza "noioso" per preparare la carcassa per il consumo. Anche i frutti selvatici maturi sarebbero aspri o amari per i nostri gusti.

Il problema non è tanto se la dieta paleolitica sia efficace, anche se ci sono piccoli studi a breve termine come quelli recenti di Masharani et al ( European Journal Clinical Nutrition , 2015) o di Bligh et al ( British Journal of Nutrition , 2015) sui benefici per la salute metabolica di una dieta in stile Paleolitico. La stessa Zuk sottolinea che la sua attenzione, tuttavia, non era nel confrontare le diete Paleo con gli altri, ma piuttosto se una versione contemporanea potesse davvero replicare ciò che i nostri antenati dell'età della pietra effettivamente mangiavano.

In una rassegna completa di varie diete, Katz e Meller ( Annual Review of Public Health , 2014) si noti che non sono mai stati condotti studi comparativi rigorosi ea lungo termine che usino una metodologia completamente priva di pregiudizi e confondenti. In assenza di tali, diciamo Katz e Meller, "non è tanto la prova di benefici assenti ma una relativa mancanza di prove". Un modello di consumo che evita cibi altamente elaborati e un consumo eccessivo di zucchero, aumentando nel contempo l'assunzione di verdure, frutta, noci e semi, e carni magre, ha certamente senso, ma chiamare questo una sorta di replica precisa della dieta dell'età della pietra non lo fa. Piuttosto, dovremmo concentrarci maggiormente sui "principi guida". Dice Katz e Meller: "Le affermazioni sulla superiorità stabilita di una dieta specifica rispetto ad altre sono esagerate" e aggiungono: "Abbiamo bisogno di meno discussioni su ciò che la dieta fa bene alla salute "Invece, dovremmo essere più in sintonia con le questioni di salute pubblica su come attirare le persone" nella direzione di un'alimentazione ottimale ".

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