Il richiamo dell'amante imprevedibile

I centri di ricompensa del cervello spesso rovinano i nostri desideri più intimi. Ci vuole solo una o due volte per formare associazioni tra eventi casuali nel mondo esterno e qualcosa che ci fa sentire così bene che non possiamo smettere di desiderare di più.

I neuroscienziati sanno molto di ciò che accade nel cervello quando siamo sopraffatti dal piacere e, per la maggior parte, coinvolge la fretta della dopamina. Ciò che è molto meno chiaro è esattamente il motivo per cui i centri di ricompensa delle persone diverse rispondono in modo così diverso a così tanti trigger differenti. Quella borsa firmata che manda fuori fuoco i fuochi d'artificio nella tua subcorteccia può lasciare la materia grigia del tuo amico fredda e insensibile. Al contrario, i neuroni della tua amica potrebbero diventare arroventati solo pensando all'ultimo catalogo Tiffany che è arrivato sulla soglia di casa. I professionisti del marketing amerebbero scoprire la pallottola magica che farà impazzire i centri di ricompensa di ciascuno e di ognuno, ma per il momento devono fare affidamento sull'approccio shotgun che raggiunge il pubblico più ampio possibile. Una scoperta che i marketer hanno fatto molti anni fa, tuttavia, vale ancora per quasi tutti i consumatori. Se vogliono che tu voglia qualcosa, devono solo renderlo temporaneamente non disponibile (acquirenti di iPhone 5, suona familiare?).

La non disponibilità regge ancora una grande influenza nel mondo del cuore. Ricorda Charlie Brown, che ha trascorso molti dei suoi preziosi momenti d'infanzia doloranti per l'infinitamente irraggiungibile ragazza dai capelli rossi? Il suo dolore, come il nostro, è peggiorato dal fatto che possiamo vedere, ma non avere, la creatura più perfetta.

Il desiderio che abbiamo per ciò che non possiamo avere è nulla in confronto al dolore che proviamo per gli oggetti d'amore desiderati che sono scappati. Alla fine, molte persone accettano il finale della relazione e trovano un modo per andare avanti. Cioè, finché non ci darà ragione di sperare ancora una volta. Una chiamata, un'email, un testo o una visita imprevisti e siamo di nuovo entusiasti.

In termini comportamentali, gli alti e bassi delle relazioni con innamorati imprevedibili possono essere spiegati dal termine inequivocabile "rinforzo parziale". Quando sai che sarai ricompensato in modo coerente, imparerai presto un comportamento, ma diventerai un pigro risponditore. Animali da laboratorio che vengono premiati ogni volta che fanno rallentare una leva perché sanno che la prossima volta che vogliono la loro ricompensa, li starà aspettando. Tuttavia, se non sanno quando arriverà il loro prossimo rinforzo, continueranno a spingere ea spingere quella leva nella speranza che una pressa magica produrrà quel delizioso pellet di cibo secco.

Con la crescita della tecnologia di scansione del cervello, i ricercatori sono ora in grado di sondare il cervello di tutti i tipi di animali da laboratorio, compresi noi. Recentemente, lo psichiatra del Cornell Medical College Richard Friedman ha tradotto in termini romantici i risultati di uno studio sulla scansione cerebrale condotto dallo psichiatra Emory University Gregory Berns e colleghi che mostrano come rispondiamo a ricompense imprevedibili. In questo studio sono state condotte scansioni cerebrali mentre ai partecipanti veniva somministrata acqua o succo. A parità di condizioni, una ricompensa dovrebbe essere altrettanto gratificante, non importa quando lo si ottiene. Tuttavia, tutte le cose non sono uguali, ei partecipanti a questo studio hanno mostrato le reazioni più forti quando non avevano previsto che avrebbero ricevuto il succo o l'acqua. Non importava nemmeno se gli piacesse l'acqua meglio del succo. È stato il fatto che la ricompensa sia stata inaspettata e ha mandato i loro neuroni a fare i capricci. Rendendo i risultati ancora più interessanti, i partecipanti non si resero nemmeno conto che i loro cervelli stavano generando una reazione più forte quando la ricompensa era inaspettata.

Avrai notato che l'articolo di Berna ha più di 10 anni e da quel momento conosciamo molto di più sui circuiti di ricompensa del cervello. In effetti, Berns è passato a condurre ricerche in cui sta cercando di capire come utilizzare la tecnologia di scansione cerebrale nel crescente settore del neuromarketing. Probabilmente è solo una questione di tempo prima che Madison Avenue inizi a reclutare dottori di ricerca in neuroscienza proprio mentre assoldavano i maggiori inglesi ai giorni di Mad Men e saremo tutti collegati a una macchina per la ricerca del cervello da parte dei marketer desiderosi di sapere quali prodotti inviano i nostri livelli di dopamina alle stelle.

Sappiamo che il nostro cervello prende decisioni su ciò che preferiamo senza, o prima, siamo coscientemente consapevoli di ciò che sta accadendo lì dentro. Apparentemente, quindi, possiamo incolpare il nostro cervello per le forti reazioni che abbiamo quando qualcuno ci sta mettendo insieme. Non solo, ma non ci rendiamo neanche conto di cosa ci stanno facendo i nostri cervelli. Nello studio di Berna, il cervello dei partecipanti ha risposto più fortemente all'imprevedibilità, a parte la loro effettiva preferenza per la sostanza gratificante. Nelle parole della canzone, il tuo cervello non è consolato dall'essere "con quello con cui stai" quando non è "quello che vuoi".

Siamo forse destinati a essere guidati dalle passioni che ci attirano verso amanti inaffidabili? Se vogliamo essere amati in cambio, dovremmo diventare quelli che sono imprevedibili? Se sei amato, la vita sta diventando stantia, dovresti smettere di presentarti quando dovresti solo attirare l'attenzione sui circuiti di ricompensa cerebrale del tuo partner?

A prima vista, lo studio di Berna sembrerebbe suggerire che dovremmo manipolare i sentimenti di coloro che vogliamo amarci rendendoci disponibili in modo incoerente. Tuttavia, affinché le coppie siano in grado di stabilire relazioni gratificanti a lungo termine, è proprio questa inaffidabilità che può distruggere piuttosto che costruire veri legami di intimità. Giocare duramente può essere una grande strategia per un'eroina commedia romantica, ma nella vita reale, l'imprevedibilità porta i nostri partner a perdere la fiducia nella nostra integrità.

Il messaggio take-away di questo studio è chiaro. Se vuoi aumentare i livelli di dopamina del tuo amante, si presentano solo a intervalli casuali e imprevedibili. Crea la tua canzone preferita "Call Me Maybe .: Tuttavia, le proprietà gratificanti della dopamina potrebbero essere sopravvalutate. Ci sono molti altri benefici emotivi che puoi ottenere da quelle relazioni durature e prevedibili. Possono mancare di entusiasmo, ma a lungo termine, ti forniranno un vero compimento.

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  Copyright Susan Krauss Whitbourne, Ph.D. 2012

Riferimento:

Berns, GS McClure, SM, Pagnoni, G., e Montague, PR (2001). La prevedibilità modula la risposta del cervello umano alla ricompensa. The Journal of Neuroscience, 2001, 2793-2798.

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