Il potere dell’abitudine nel processo decisionale

Come evitare di tornare alle tue vecchie abitudini?

Come prendiamo le decisioni?

In parole povere, ci sono cinque passi per ogni decisione. Il primo passo riguarda la rappresentazione del problema decisionale. Noi percepiamo una situazione e costruiamo un’immagine del problema decisionale. Il secondo passo richiede l’identificazione dei diversi corsi di azioni presi in considerazione. Il terzo passo è la selezione di una delle opzioni sulla base delle loro valutazioni (determinare quale opzione è nel nostro migliore interesse).

Il valore assegnato a un’opzione potrebbe dipendere dagli stati interni e dal ritardo con cui si verificano tali pagamenti. Ad esempio, il livello di fame influenza quanto si assegna un valore al cibo. Per un tossicodipendente che è assetato di droga, il cibo o il sesso ha poco appeal. Una persona che svaluta (sconti) troppo intensamente enfatizza troppo i piaceri a breve termine e sottovaluta i costi a lungo termine. Le persone generalmente svalutano i risultati futuri sulla salute di più quando sono affamati di quando sono sazi.

Il quarto passo prevede l’esecuzione e il monitoraggio della desiderabilità dei risultati ottenuti. Nella fase finale, la valutazione dei risultati viene utilizzata per aggiornare gli altri processi per migliorare la qualità delle decisioni future (apprendimento). Questi passaggi non sono rigidi e alcuni passaggi possono essere eseguiti contemporaneamente. Ad esempio, la selezione e la valutazione delle opzioni potrebbero essere eseguite contemporaneamente.

Valutazione

La maggior parte degli esperti concorda sul fatto che la fase tre (la valutazione) è la più importante. In generale, ci sono tre tipi di sistemi di valutazione: il sistema pavloviano, abituale e diretto agli obiettivi (Rangel, et al., 2008).

I sistemi pavloviani assegnano valori a un piccolo insieme di comportamenti che sono risposte innate (“hard-wired”) a specifici segnali, come segnali che predicono la ricompensa del cibo. Ratti e piccioni imparano ad avvicinarsi alle luci che prevedono la consegna del cibo. Allo stesso modo, gli indizi che prevedono una punizione o la presenza di uno stimolo avversivo possono portare a comportamenti di evitamento. Se ti imbatti in un serpente giarrettiera, lo percepirai come una “minaccia” e sperimenterai l’impulso di attaccare o saltare. Qualsiasi proprietario di animali domestici sa che con un addestramento sufficiente gli animali possono imparare ad associare una risposta a uno stimolo predittivo.

Il sistema pavloviano è inflessibile e incapace di aggiornare le sue risposte quando producono risultati indesiderati. Una vasta gamma di comportamenti umani potrebbe essere controllata da sistemi pavloviani, come la dipendenza, l’eccesso di cibo in presenza di cibo e comportamenti mostrati in persone con disturbi ossessivo-compulsivi (DOC).

Gran parte del tempo, le persone procedono di routine e abitudine. Esempi di abitudini includono il desiderio del fumatore di fumare una sigaretta in determinati momenti della giornata (ad esempio dopo un pasto).

La modalità decisionale orientata all’obiettivo è simile alla struttura della scelta razionale, che considera il processo decisionale conscio e sotto il controllo volontario. Cioè, una scelta è una funzione di un’intenzione deliberata formata da individui sulla base della loro valutazione delle conseguenze previste di quella scelta. Un esempio di comportamento orientato allo scopo è la decisione su cosa mangiare in un nuovo ristorante. Il sistema orientato agli obiettivi è flessibile e aggiorna la risposta quando producono risultati indesiderati. Se non ti piace il cibo, lo eviterai in futuro. Questo sistema esercita il controllo sulle abitudini alla luce di nuove informazioni.

Bias automatico

Come decide il cervello quali processi di valutazione utilizzare? Abbiamo la possibilità di cambiare le nostre modalità decisionali. Tuttavia, l’equilibrio tra questi sistemi è suscettibile di interruzione da una serie di fattori, come stress, memoria di lavoro e dipendenza (eccessiva abitudine all’apprendimento) (Gillan, et al., 2016).

È dimostrato che lo stress cronico influisce sulla capacità di spostare le modalità decisionali. Il cervello stressato perde la capacità di essere riflessivo. Le persone stressate sono inclini a cedere ai loro impulsi (ad esempio, l’eccesso di cibo e l’uso di alcol) come un modo per far fronte allo stress quotidiano (Grant et al., 2011).

La memoria di lavoro (WM) è definita come la capacità di controllare l’attenzione e la distrazione (ad esempio, e-mail irrilevanti o messaggi di testo). Ad esempio, WM aiuta i dietisti a focalizzare la loro attenzione e resistere alla distrazione. Devono ricordare e tenere ben presente il loro obiettivo prescelto. La memoria di lavoro ha una capacità limitata. La memoria di lavoro può essere temporaneamente compromessa da ansia o stress, bramosia e intossicazioni da alcol. La compromissione ci rende meno capaci di controllare gli impulsi.

Le abitudini eccessive nella dipendenza sono molto probabilmente una conseguenza dei fallimenti nel controllo diretto sull’obiettivo dell’azione. Ad esempio, l’abuso di alcol può essere spiegato da uno squilibrio tra i processi diretti all’obiettivo e quelli abituali (Stock, 2017). Cioè, il comportamento è incontrollato e condotto nonostante le conseguenze negative. Inoltre, l’abuso di droghe può danneggiare permanentemente le aree del cervello frontale e quindi diminuire il comportamento diretto verso l’obiettivo che può tenere sotto controllo le abitudini di consumo di droga.

Il messaggio da portare a casa è che, in determinate circostanze, siamo vulnerabili al bias automatico, compresi spunti e situazioni che scatenano comportamenti abituali. Un componente essenziale della maggior parte delle terapie convenzionali è il miglioramento del controllo cognitivo orientato all’obiettivo in modo tale da superare il comportamento comportamentale abituale (Stock, 2017). I pazienti sono incaricati di sostituire il comportamento automatico indesiderato con un’altra abitudine. L’abitudine o la risposta in competizione devono essere eseguite ogni volta che appare l’impulso di eseguire l’iniziale abitudine indesiderata.

Riferimenti

Gillan CM, et al., (2016). Il ruolo dell’abitudine nella compulsività, Eur Neuropsychopharmacol; 26 (5): 828-40.

Grant, JE, Donahue, CB e Odlaug, BL (2011). Superare i disturbi del controllo dell’impulso: un programma di terapia cognitivo-comportamentale (cartella di lavoro). New York, NY: Oxford University Press.

Rangel A, Camerer C, Montague P (2008) Un quadro per lo studio della neurobiologia del processo decisionale basato sul valore. Nat Rev Neurosci 9: 545-556.

Stock AK. (2017). Barking up the Wrong Tree: perché e come potremmo aver bisogno di rivedere la terapia per la dipendenza da alcol. Psychol frontale. 2017 29 maggio; 8: 884.