Il codice segreto dell'apprendimento

Frederic Mishkin, che è stato professore alla Columbia Business School per quasi 30 anni, è bravo a risolvere problemi ed esprimere idee. Sia che si trovi di fronte a una sala conferenze o che sia impegnato in una conversazione informale, è una sfocatura di movimento, le sue mani che ondeggiano, puntano, puntano l'aria. "Parlo con le mie mani", dice. "Ho sempre fatto." Quando frequentava la scuola di specializzazione, infatti, uno dei suoi professori era così esasperato da questa costante gestualità che faceva sedere il giovane economista sulle sue mani ogni volta che visitava l'ufficio del professore.

Risulta, tuttavia, che il mentore di Mishkin ha sbagliato esattamente. Il gesto non ostacola il pensiero e la parola chiari – lo facilita. La ricerca dimostra che i movimenti che facciamo con le mani quando parliamo costituiscono una sorta di seconda lingua, aggiungendo informazioni che sono assenti dalle nostre parole. È il codice segreto dell'apprendimento: Gesture rivela ciò che sappiamo. Rivela ciò che non sappiamo. E rivela (come direbbe Donald Rumsfeld) ciò che sappiamo, ma non lo sappiamo ancora lo sappiamo. Inoltre, la congruenza (o mancanza di congruenza) tra ciò che dicono le nostre voci e il modo in cui le nostre mani si muovono offre un indizio sulla nostra prontezza nell'apprendere.

Molti degli studi che stabiliscono l'importanza del gesto per l'apprendimento sono stati condotti da Susan Goldin-Meadow, professore di psicologia all'Università di Chicago. "Cambiamo idea muovendo le mani", scrive Goldin-Meadow in una recensione di questo lavoro pubblicato nell'attuale numero della rivista Cognitive Science. Particolarmente significativi sono quelli che lei chiama "disallineamenti" tra espressione verbale e gesti fisici. Uno studente potrebbe dire che una palla più pesante cade più velocemente di una leggera, per esempio, ma fa un gesto indicando che cadono alla stessa velocità, che è corretta. Tali discrepanze indicano che siamo in uno stato di transizione, passando da un livello di comprensione a un altro. I pensieri espressi con le mani sono spesso le nostre idee più recenti e avanzate sul problema su cui stiamo lavorando; non possiamo ancora assimilare queste nozioni nel linguaggio, ma possiamo catturarle in movimento. Quando un bambino fa un gesto, nota Goldin-Meadow, "l'informazione sullo stato cognitivo del bambino viene trasmessa sotto la superficie della normale conversazione". Tali disuguaglianze nei discorsi gestuali sono state trovate nei bambini che attraversavano un vocabolario, in elementare -scuola di bambini che descrivono perché le stagioni cambiano, e negli adulti che tentano di spiegare come funziona una macchina.

Il lavoro più recente di Goldin-Meadow mostra non solo che il gesto è un indice della nostra prontezza nell'apprendimento, ma che in realtà aiuta a portare l'apprendimento. Lo fa in due modi. In primo luogo, suscita un comportamento utile dagli altri intorno a noi. Goldin-Meadow ha scoperto che gli adulti rispondono spontaneamente ai disallineamenti dei gesti dei bambini adattando la loro modalità di insegnamento. I genitori e gli insegnanti ricevono apparentemente il segnale che i bambini sono pronti per imparare e agiscono su di esso offrendo una maggiore varietà di strategie per la risoluzione dei problemi.

Anche l'atto di gesticolare sembra accelerare l'apprendimento, portando la conoscenza nascente in consapevolezza e aiutando la comprensione di nuovi concetti. Uno studio del 2007 di Susan Wagner Cook, un assistente professore di psicologia all'Università dell'Iowa, ha riportato che i bambini di terza elementare a cui veniva chiesto di fare gesti mentre imparavano l'algebra avevano quasi tre volte più probabilità di ricordare ciò che avevano imparato rispetto ai compagni di classe che non gesto. Un altro esperimento condotto da Cook ha determinato che gli studenti universitari che gestivano mentre riproponevano i racconti brevi che avevano visto ricordavano meglio i dettagli delle storie, suggerendo che gesticolare mentre stiamo ricordando aiuta a recuperare le informazioni dalla memoria.

Quindi, come puoi decifrare il codice segreto dell'apprendimento? In primo luogo, prestare attenzione ai propri gesti. La ricerca ha scoperto che osservare un gesto di un insegnante incoraggia i giovani studenti a produrre gesti propri. L'apprendimento migliora anche quando i bambini ricevono un gesto specifico da parte di qualcun altro, piuttosto che generarli autonomamente. In un esperimento del 2009, Goldin-Meadow dimostrò che i bambini del quarto anno che imparavano a risolvere un'equazione matematica identificavano le risposte corrette più spesso quando imitavano un gesto utile mostrato loro da un adulto rispetto a quando ripetevano semplicemente le parole degli adulti.

In secondo luogo, allenati a prestare attenzione ai gesti degli altri. Notate in particolare i gesti che divergono dalla parola – quando le persone dicono una cosa e muovono un'altra, sono pronte a trarre vantaggio dall'istruzione e dalla direzione degli altri. E incoraggia i tuoi figli a muovere le mani quando parlano. Gli studi dimostrano che i bambini istruiti a fare gesti rendono più discordanti i gesti – cioè aumentano la loro prontezza nell'apprendimento. A quelli come il professore di un tempo di Frederic Mishkin, che pensa che dovremmo rimanere fermi mentre parlano, la scienza dell'apprendimento ci ha dato una risposta sfacciata: Dillo alla mano.

Per saperne di più sulla scienza dell'apprendimento su www.anniemurphypaul.com, o inviare un'email all'autore all'indirizzo annie@anniemurphypaul.com.

Questo post è originariamente apparso su Time.com.

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