I cani non possono curare il cancro

"Le richieste straordinarie richiedono prove straordinarie."
Carl Sagan      

I cani sono fantastici! Sono molto bravi, ad esempio, nel rilevare i tumori umani dall'odore. (Vedi qui per una recensione.)

Ma i cani possono curare il cancro?

Questa possibilità è stata suggerita dal titolo di un recente post di Psychology Today dell'eminente psicologo Stanley Coren ("Can Therapy Dogs Help Cure Cancer?"). Il post ha descritto uno studio pubblicato nel Journal of Community and Supportive Oncology dai ricercatori del Beth Israel Cancer Center. I ricercatori hanno esaminato gli effetti delle visite al cane da terapia sugli individui sottoposti a trattamenti di chemioterapia o radioterapia. La maggior parte di loro aveva tumori allo stadio 4 della testa e del collo.

Ho un enorme rispetto per il Dr. Coren. È professore emerito presso il Dipartimento di psicologia dell'Università della British Columbia e ha dato molti contributi alla nostra comprensione del comportamento umano, incluse le nostre relazioni con altre specie. Sono un fan del suo blog Psychology Today e dei suoi libri. È un ricercatore eccezionale, uno scrittore brillante, un oratore divertente e una persona davvero gentile. Ma sto attento anche alle affermazioni implicite che la terapia assistita da animali aiuta a curare il cancro. Le mie preoccupazioni sullo studio e sui risultati sono discusse di seguito. (Puoi leggere il testo completo dello studio qui.)

La ricerca mostra cani può curare il cancro?

No. In effetti, lo studio non aveva nulla a che fare con la cura del cancro. I ricercatori erano interessati a capire se l'interazione con i cani da terapia migliorasse la qualità della vita dei pazienti oncologici. Non stavano cercando di dimostrare che la terapia di assistenza agli animali può curare il cancro o aumentare i tassi di sopravvivenza del cancro.

Lo studio è stato metodologicamente valido?

Lo studio ha comportato notevoli sforzi da parte dei ricercatori e dei conduttori di cani. Problemi logistici imprevisti significavano che la ricerca richiedeva molti mesi per essere completata. Ma nonostante i loro sforzi, diversi problemi, a mio avviso, hanno compromesso la validità dei risultati.

Un centinaio di pazienti oncologici sono stati invitati a prendere parte allo studio. Quarantadue di loro (presumibilmente amanti dei cani) hanno accettato le visite al cane e 37 di questi individui hanno effettivamente interagito con i cani da terapia prima delle loro sessioni di chemioterapia o radioterapia. Dopo tre settimane e sette settimane di trattamenti preceduti da visite di cani, i soggetti hanno completato la scala di valutazione funzionale della terapia del cancro (FACT-G). Questo è un sondaggio standardizzato che misura quattro dimensioni del benessere negli individui sottoposti a chemioterapia o radioterapia: fisico, emotivo, sociale e funzionale. I soggetti hanno anche completato una scala ideata dai ricercatori per misurare come si sentivano i partecipanti riguardo al programma di visite di cani.

C'erano un paio di problemi con il design della ricerca. Innanzitutto, in termini statistici, era "sottodimensionato". Ciò significa che in alcuni gruppi c'erano troppe poche materie. Mentre 40 soggetti hanno preso il sondaggio iniziale, la valutazione della terza settimana ha incluso 24 soggetti, e alla settima settimana la dimensione del campione era scesa a 16.

Ma un problema più grande è che non c'era un gruppo di controllo. La mancanza di un gruppo di confronto di pazienti che non hanno interagito con i cani significa che non siamo in grado di dire se i cambiamenti nel benessere fossero dovuti a una terapia assistita da animali oa una serie di altri fattori. Questi potrebbero includere eventuali progressioni o remissioni dei loro stati patologici non correlati alle visite assistite da animali.

Si noti che uno studio simile pubblicato nel 2008 includeva gruppi di controllo appropriati. In essa, la dottoressa Rebecca Johnson ei suoi colleghi del Centro di ricerca sull'interazione uomo-animale dell'Università del Missouri hanno scoperto che l'interazione con i cani non ha avuto alcun impatto misurabile sullo stato psicologico dei pazienti sottoposti a radioterapia rispetto ai pazienti oncologici che leggono una rivista o parlato con un'altra persona. (Puoi leggere lo studio qui.)

I risultati dello studio Beth Israel

Il grafico sottostante mostra i cambiamenti nei quattro aspetti del benessere misurati dal FACT-G dopo tre settimane e dopo sette settimane di visite al cane.

Benessere sociale (la linea blu) – Questa linea di tendenza è sostanzialmente piatta. Secondo una tabella del rapporto di ricerca pubblicato, i pazienti hanno mostrato tecnicamente un miglioramento "significativo" del benessere sociale dopo tre e sette settimane di visite al cane. Tuttavia, come puoi vedere dal grafico, qualsiasi impatto delle visite del cane è stato così piccolo da non avere conseguenze. Ad esempio, la "dimensione dell'effetto" di sette settimane era solo 0,09 su una scala in cui 0,20 è considerato "piccolo", 50 è considerato "medio" e 80 è considerato "grande".

Benessere fisico ("PWB" – la linea rossa) – La linea rossa è chiara: i pazienti si sentivano peggio durante le visite del cane. Dato che i pazienti erano molto malati per cominciare, questo non è sorprendente. Ma il declino della loro salute non supporta certamente l'idea che la terapia assistita da animali guarisca il cancro. (Nota: in alcuni punti, l'articolo del diario si riferisce a "PWB" come "benessere fisico", ma in altri punti si dice che "PWB" significa "benessere personale". Secondo la terminologia FACT-G "bene fisico- essere "è corretto.)

Benessere emotivo (la linea verde) – Nel corso dello studio, i punteggi del benessere emotivo sono aumentati leggermente – solo un punto e mezzo su una scala di 24 punti. Questo aumento era così piccolo che non era "statisticamente significativo". Tuttavia, gli autori hanno poi condotto un'altra analisi. Questa volta, tuttavia, hanno modificato i punteggi del benessere emotivo a causa del calo dei punteggi di benessere fisico dei pazienti. Dopo questi aggiustamenti, il miglioramento dei punteggi del benessere emotivo è diventato "statisticamente significativo". Mi sento a disagio con questo tipo di manipolazione statistica. Ma anche se accettiamo la logica dietro il ricalcolo dei punteggi, qualsiasi interpretazione è compromessa dalla mancanza di un gruppo di controllo. In breve, non possiamo concludere che le visite di cane in fossero responsabili di eventuali miglioramenti apparenti nel benessere emotivo dei pazienti. (Vedi questo articolo del Dr. Lori Marino per un'eccellente spiegazione del motivo per cui gli studi sulla terapia con animali hanno bisogno di un gruppo di controllo senza animali.)

Benessere funzionale (linea gialla) – Come il benessere fisico, il punteggio del benessere funzionale è peggiorato durante le sette settimane di visite al cane. La "dimensione dell'effetto" del declino del benessere funzionale dei pazienti era nella categoria "grande" (.74). Ma proprio come non possiamo concludere che l'interazione con i cani abbia migliorato il benessere emotivo del paziente, non possiamo nemmeno concludere che le visite al cane hanno causato il declino del loro benessere funzionale.

Ora la buona notizia

Fortunatamente, ci sono delle buone notizie. I ricercatori hanno anche dato ai soggetti una seconda serie di scale per misurare quanto erano soddisfatti con le visite dei cani. Per la maggior parte, i partecipanti erano molto soddisfatti del programma. Erano contenti di aver partecipato alla ricerca e si divertivano a coccolarsi e giocare con i cani prima dei loro trattamenti contro il cancro. I pazienti generalmente ritenevano che i cani avessero migliorato i loro sintomi psicologici, sebbene fossero meno convinti che le visite assistite da animali migliorassero le loro condizioni fisiche.

Conclusioni: i cani terapia curano il cancro e migliorano il benessere dei pazienti affetti da cancro?

Non c'era uno straccio di prova nello studio per suggerire che gli animali da terapia potrebbero curare il cancro. In effetti, la salute fisica dei pazienti sembrava diminuire durante le settimane di terapia assistita da animali. Lo strumento di valutazione indicava che gli effetti della terapia cinetica sul benessere fisico, sociale, emotivo e funzionale dei pazienti erano, per la maggior parte, trascurabili. A mio avviso, l'importanza di questa ricerca è che essenzialmente ha replicato lo studio dell'università del Missouri che ha rilevato che la terapia con assistenza agli animali ha avuto un impatto minimo o addirittura misurabile sulla condizione psicologica dei pazienti oncologici sottoposti a radioterapia.

Mi piacciono i cani e sarei estasiato se gli studi scientifici dimostrassero che i cani possono curare il cancro.

Ma finora non l'hanno fatto.

* * * * * *

Hal Herzog è professore di psicologia alla Western Carolina University e autore di Some We Love, Some We Hate, Some We Eat: Perché è così difficile pensare dritto agli animali.

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