Gli amici possono aumentare la tolleranza al dolore?

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Fonte: Twin Sails / Shutterstock

Chiami il tuo migliore amico per uscire la sera, per condividere alcune buone o cattive notizie o per parlare di una situazione difficile. Ma guardi mai i tuoi amici per alleviare il tuo dolore fisico? Uno studio recente dice che potrebbe non essere necessario: solo avere amici può renderti meno sensibile al dolore.

I social network hanno molti scopi, alcuni vantaggiosi e altri meno, ma chi avrebbe pensato che potessero funzionare come antidolorifici ? Secondo alcune ricerche recenti, hanno praticamente lo stesso successo della morfina nell'alleviare il dolore fisico. Un nuovo studio condotto da un dottorando dell'Università di Oxford riporta questa straordinaria connessione tra amici e tolleranza al dolore.

Katerina Johnson, una studentessa di dottorato in psicologia sperimentale, stava esaminando le endorfine, una sostanza chimica nel cervello che è allo stesso tempo un antidolorifico e una fonte di piacere. Le endorfine esistono naturalmente nei nostri corpi e causano una reazione nel nostro cervello che riduce la nostra percezione del dolore. Attivano anche una sensazione positiva nel corpo.

Probabilmente sai già come le endorfine possono rilasciare quando ci esercitiamo, il che è uno dei motivi per cui proviamo sensazioni positive dopo il nostro allenamento – il fenomeno noto come "high runner". Johnson stava seguendo alcuni studi che avevano mostrato un legame tra endorfine e legame sociale. La sua teoria era che, data questa connessione, gli individui con reti sociali più grandi dovrebbero avere più endorfine. Un modo per testare la sua ipotesi era vedere se le persone con reti sociali più grandi avevano una maggiore tolleranza al dolore rispetto a quelle con reti sociali più piccole.

A mio avviso, sembra che si tratti di un salto per raggiungere questa conclusione. Ma lasciatemi provare a spiegare quello che dice lo studio (e poi mi piacerebbe sentire cosa ne pensate): Johnson voleva testare "la teoria dell'opioide cerebrale dell'attaccamento sociale", secondo la quale le interazioni sociali innescano emozioni positive quando le endorfine si connettono a specifici recettori nel nostro cervello. "Questo ci dà quel fattore di benessere che otteniamo dal vedere i nostri amici", secondo Johnson. "Per testare questa teoria, ci siamo basati sul fatto che l'endorfina ha un potente effetto antidolorifico, più forte persino della morfina."

Nello studio, è stata utilizzata la tolleranza al dolore per valutare l'attività endorfina del cervello. L'ipotesi era che le persone con reti sociali più grandi avrebbero avuto una maggiore tolleranza al dolore. Hanno preso parte trenta uomini e 77 donne di età compresa tra i 18 ei 34 anni. (Erano principalmente della comunità dell'Università di Oxford). Fu loro istruito a non fumare, bere o drogarsi prima di partecipare.

Ogni partecipante ha compilato un questionario progettato per raccogliere dati sui propri social network. Sono stati anche valutati sui tratti della personalità di apertura , coscienziosità , estroversione , gradevolezza e nevroticismo, e hanno chiesto di fornire autovalutazione dei loro livelli di fitness e stress.

Poiché l'imaging PET, che può misurare endorfine, è invasiva e costosa, la tolleranza al dolore è spesso un modo sostitutivo per misurare la presenza di queste sostanze chimiche in un individuo. Il test di tolleranza al dolore utilizzato da questi ricercatori consisteva in un esercizio isometrico del quadricipite in cui i partecipanti si accovacciavano contro un muro con la schiena dritta e le ginocchia a un angolo di 90 °. I ricercatori hanno chiesto ai partecipanti di mantenere questa posizione e sopportare il disagio il più a lungo possibile. Hanno quindi registrato i tempi al secondo più vicino.

Johnson e il suo coautore, Robin Dunbar, a capo del gruppo di ricerca sulle neuroscienze sociali ed evolutive del Dipartimento di psicologia sperimentale di Oxford, hanno tratto questa conclusione:

"I nostri risultati mostrano che la tolleranza al dolore predice positivamente le dimensioni della rete sociale. Ciò quindi supporta la nostra ipotesi che la variazione nel sistema μ-oppioidi [il sistema responsabile delle endorfine] sia alla base delle differenze individuali nella socialità. "

Alla naturale domanda se le persone che hanno tollerato meglio il test fossero più fisicamente in forma, i ricercatori riferiscono di aver aggiustato i risultati per tenere conto della forma fisica. È interessante notare che affermano anche che i partecipanti più in forma fisica hanno mostrato reti sociali più piccole. Essi ipotizzano che l'esercizio fisico possa essere un sostituto costruttivo di endorfine o che l'impegno di esercitare lascia meno tempo per l'interazione sociale.

Riconoscono che i loro metodi di test per la presenza di endorfine sono indiretti, ma ritengono che i loro risultati siano coerenti con i recenti esperimenti di imaging PET che mostrano una correlazione tra endorfine e stile di attaccamento. Dicono che le loro scoperte sono anche coerenti "con altri studi di tolleranza al dolore che implicano indirettamente il sistema oppioide endogeno nelle attività di legame sociale umano come la musica, la danza e le risate".

Ci sono alcune domande lasciate inspiegabili dallo studio; ulteriori ricerche dovranno esplorare le connessioni tra social network e endorfine. Ma mentre questo studio non solo conferma che gli amici ci fanno sentire meglio e offre un suggerimento interessante su come funziona neurologicamente, il team non sembra aver affrontato una domanda importante nel mondo di oggi delle reti di social media online: è la quantità o la qualità delle amicizie che è più importante?

Riferimenti

Johnson, KV-A. e Dunbar, RIM La tolleranza al dolore predice le dimensioni della rete sociale umana. Sci. Rep. 6, 25267; doi: 10.1038 / srep25267 (2016).

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