Espresso allo stress: caffè, ansia e panico

Qual è il legame tra caffè, caffeina, ansia e attacchi di panico?

Chris Choi stava afferrando la sua Veranda Roast grande (lo prende in nero) a L Street NW Starbucks, nel centro di Washington, lunedì mattina, il suo primo giorno. “È molto trendy bere un caffè”, ha detto Chris, 23 anni, “non sarai mai giudicato uscito e prendendo un caffè. Puoi trovare più persone in questo. “[1]

Non sono un grande bevitore di caffè, ma so che molte persone lo sono. Uno al giorno è spesso appena sufficiente per me. Tuttavia, negli ultimi due decenni, l’espansione delle caffetterie e dei sistemi di capsule per caffè ha visto aumentare la popolarità del consumo di caffè, specialmente tra i Millennial (dai 19 ai 34 anni). La migrazione dalla campagna alle città di paesi come la Cina ha anche portato molte persone a provare il caffè per la prima volta ea scoprire che gli piace. Ma questo aumento della popolarità del caffè potrebbe essere uno dei fattori che alimentano i nostri moderni sentimenti di terrore esistenziale. Molte persone trascurano il fatto che la caffeina aumenta indirettamente la norepinefrina e causa sintomi essenzialmente indistinguibili dall’ansia, tra cui nervosismo, irritabilità, tremori, palpitazioni, vampate di calore e irregolarità del battito cardiaco. Più caffeina consumi in un giorno, più questi sintomi sono probabili – e non solo negli adulti, ma anche nei bambini. Uno studio condotto da Gareth Richards e Andrew Smith presso l’Università di Cardiff ha studiato l’assunzione settimanale di caffeina di 3071 alunni della scuola secondaria. Hanno scoperto che, dopo aver aggiustato gli effetti della dieta, della demografia e dello stile di vita, c’erano significative correlazioni positive tra l’assunzione totale di caffeina settimanale e le misure di ansia [2], con il caffè che contribuisce in modo determinante al consumo di caffeina di questi bambini.

Molte persone sono chiaramente inconsapevoli della relazione tra i sintomi di caffeina e ansia. Nel 1974, John Greden, allora professore assistente di psicologia presso il Centro medico dell’Università del Michigan, scrisse un breve ma autorevole articolo intitolato Anxiety or Caffeinism: A Diagnostic Dilemma. In questo articolo riporta il caso di un ambizioso colonnello di 37 anni, tenente colonnello, riferito a una clinica medica militare a causa di una storia di 2 anni di ansia cronica. I suoi sintomi quotidiani includevano vertigini, tremori, apprensione per le sue prestazioni lavorative, farfalle nello stomaco, irrequietezza e difficoltà a dormire. Era orgoglioso del fatto che la sua caffettiera fosse una lampada permanente sulla sua scrivania e ammetteva di bere da otto a quattordici tazze di caffè al giorno. Gli fu suggerito che la tossicità del caffè poteva causare i suoi sintomi. Ha risposto con incredulità e ha rifiutato di limitare l’assunzione di caffè, cacao o cola. Quando i suoi sintomi persistevano, accettò di ridurre volontariamente l’assunzione di caffeina, e quasi immediatamente la maggior parte dei suoi sintomi fisici migliorarono, così come i suoi punteggi sulla Hamilton Anxiety Scale. La sua preoccupazione sul lavoro persisteva, ma osservava cinicamente che “stava ancora lavorando per la stessa SOB”!

Allora, perché sto parlando del legame tra consumo di caffeina e sintomi di ansia? Primo, perché la nostra cultura del caffè contemporanea può davvero contribuire ai sentimenti moderni di pervasivo “timore esistenziale” riportato da scrittori come Scott Stossel nel suo libro My Age of Anxiety e bloggare giornalisti che hanno notato la sconcertante crescita dell’ansia nell’età moderna [ 3]. Il volume del consumo di caffè potrebbe non essere buono come in passato (penso che il consumo di caffè negli Stati Uniti raggiunse il culmine già negli anni ’40), ma è una bevanda culturalmente popolare di tutti i giorni consegnata da caffè alla moda e comode macchine per capsule di caffè che ci viene detto che ogni casa dovrebbe avere (sì, ce n’è una in casa nostra!). Ciò che è diverso nell’era moderna è che l’attuale generazione è molto più consapevole dei sintomi dell’ansia di quanto non fossero i bevitori di caffè venti o trent’anni fa. Quindi oggi possiamo essere acutamente consapevoli dei nostri sintomi di ansia indotti dalla caffeina ma non necessariamente consapevoli che questi sintomi possono in parte essere attribuiti al nostro consumo di caffè.

In secondo luogo, la caffeina viene regolarmente utilizzata nelle cosiddette “procedure di challenge biologico” utilizzate nella ricerca sul disturbo di panico, e questi studi ci dicono alcune cose interessanti su ciò che scatena gli attacchi di panico e il modo in cui si sviluppa il disturbo di panico da alcuni attacchi di panico isolati . La domanda da un milione di dollari è il motivo per cui alcune persone sperimentano attacchi di panico isolati, li spazzolano via e continuano con la vita normale, mentre altri cadono drasticamente nella fossa dei serpenti di attacchi regolari e debilitanti che bloccano tutti gli aspetti della vita per mesi e persino anni.

Una procedura di sfida biologica è quella in cui viene utilizzato un agente provocatorio per indurre attacchi di panico, e questo può dirci se le persone che soffrono di disturbo di panico hanno una maggiore sensibilità a tali agenti. Dennis Charney e colleghi della Scuola di Medicina dell’Università di Yale hanno somministrato 10 mg di caffeina a 21 pazienti con una diagnosi di disturbo di panico e 17 partecipanti di controllo sani. La caffeina ha prodotto aumenti significativamente maggiori di ansia auto-stimata, nervosismo, paura, nausea, palpitazioni e tremori nei pazienti con disturbo di panico rispetto ai controlli. La caffeina ha anche indotto sintomi identici a attacchi di panico in piena regola in quindici dei 21 pazienti [4], ma non nei controlli sani. Altri agenti provocatori che producono risultati simili includono l’inalazione di anidride carbonica (CO2), lattato di sodio, la yohimbina della droga, e persino qualcosa di essenziale come l’iperventilazione volontaria dell’aria-stanza [5].

La conclusione del valore facciale di questi studi ad ampio raggio è che gli individui con una diagnosi di disturbo di panico hanno una sensibilità significativamente maggiore agli agenti provocatori rispetto agli individui senza una diagnosi di disturbo di panico. Ma questo non ci dice dove risiede questa sensibilità aggiuntiva. Ci sono molti che credono che questa sensibilità aggiunta risieda in qualche parte della biologia del malato – forse un’ulteriore sensibilità nel centro della paura del cervello, l’amigdala [6], o l’iperattività nel sistema di neurotrasmettitore noradrenergico del corpo [7]. Ci sono certamente prove che sono coerenti con entrambe queste possibilità. Ma questa prova non è conclusiva, perché la maggior parte degli studi ha identificato queste sensibilità biologiche aggiunte in individui che hanno già il disturbo di panico, quindi non sappiamo se queste sensibilità aggiuntive sono semplicemente conseguenze del disturbo di panico o se sono un vero e proprio causa del disturbo.

[1] https://www.washingtonpost.com/news/business/wp/2016/10/31/look-how-much…

[2] Richards G & Smith A (2015) consumo di caffeina e stress auto-valutati, ansia e depressione nei bambini delle scuole secondarie. Journal of Psychopharmacology, 29, 1236-1247.

[3] Giornalisti e giornalisti come Jonathan Gornall, Will Hutton, Simon Copland e Louise Chunn tra gli altri.

[4] Charney DS, Heninger GR & Jatlow PI (1985) Aumento degli effetti ansiogeni della caffeina nei disordini di panico. Archives of General Psychiatry, 42, 233-243.

[5] Forsyth JP & Karekla M (2001) Sfida biologica nella valutazione dei disturbi d’ansia. In MM Antony, SM Orsillo & L Roemer (Eds) La guida del praticante alle misure di ansia empiricamente basate. Springer.

[6] Kim JE, Dager SR e Lyoo K (2012) Il ruolo dell’amigdala nella patofisiologia del disturbo di panico: prove da studi di neuroimaging. Biologia dei disturbi dell’umore e dell’ansia, http://www.biolmoodanxietydisord.com/content/2/1/20

[7] Redmond, DE (1977). Alterazioni della funzione del nucleo locus coeruleus: un possibile modello per studi sull’ansia. In I. Hanin & E. Usdin (Eds.) Modelli animali in psichiatria e neurologia. New York: Pergamon Press.