Autismo, violenza e media

Di Jill Del Pozzo

Il 14 dicembre 2012 sono entrato nella scuola materna del mio cliente, proprio come ogni altro giorno che facevo da terapeuta comportamentale negli ultimi due anni. In questo giorno, tuttavia, non ero stato accolto dall'amichevole ironia a cui ero abituato, ma piuttosto ero bombardato da domande sul mio cliente di quattro anni e se avevo mai assistito a lui "agire violentemente" e se io pensò "ha posto un rischio agli altri studenti e al personale". Il mio cliente ha il disturbo dello spettro autistico (ASD) e questo è stato il pomeriggio delle riprese della scuola elementare Sandy Hook.

Questo incidente, ho capito, è stato il punto di svolta che ha portato un'associazione teorica tra ASD e violenza nell'opinione pubblica. I media hanno iniziato rapidamente a dichiarare che lo sparatutto era "strano" e "un solitario", che si trasformò rapidamente in "mancanza di empatia" e infine, che era "nello spettro dell'autismo" e gli fu diagnosticata una malattia mentale "come Asperger "Nel giro di pochi giorni, i giornalisti attribuivano con sicurezza la sparatoria all'autismo di Adam Lanza.

I disturbi dello spettro autistico, noti anche come disturbi pervasivi dello sviluppo (PDD), sono una serie di disturbi dello sviluppo neurologico che si manifestano durante la prima infanzia. Su uno spettro, una diagnosi di ASD include disturbo autistico (AD), disturbo pervasivo dello sviluppo non altrimenti specificato (PDD-NOS) e sindrome di Asperger (AS). Attualmente è stimato che 1 su 68 bambini negli Stati Uniti ha l'ASD, con maschi che superano le femmine cinque a uno. Questi disordini sono caratterizzati da due importanti gruppi di sintomi: (1) menomazioni significative nella comunicazione e nell'interazione sociale e (2) modelli ripetitivi di comportamento, attività e interessi. L'ASD cade su un continuum, con alcuni individui che mostrano solo sintomi lievi e altri con sintomi gravemente compromettenti.

I resoconti dei media negli ultimi due decenni hanno coperto alcuni casi criminali di alto profilo che coinvolgono criminali con presunte diagnosi di ASD, come Virginia Tech, Newtown, Santa Barbara e, più recentemente, le sparatorie all'Umpqua Community College. Notizie e social media in tutta la nazione hanno attribuito il comportamento violento dei trasgressori all'ASD. Questa e la natura sensazionale di questi incidenti hanno dato origine a preoccupazioni pubbliche e hanno portato alla percezione che le persone con ASD sono predisposte a comportamenti violenti, generando un'associazione speculativa. Non solo questa pubblicità e speculazione sono imprecise e irresponsabili, è dannosa e stigmatizzante per le persone con ASD.

A parte i resoconti dei media, la maggior parte degli studi pubblicati sulla criminalità criminale e l'ASD sono stati condotti in strutture forensi sicure e ospedali, producendo campioni di popolazione altamente distorti che potrebbero non essere rappresentativi di individui con ASD nella comunità. Nel 2006, Woodbury-Smith e colleghi hanno fatto uno studio basato sulla comunità (l'unico ad oggi), che ha suggerito che gli individui con ASD offendessero a un tasso simile o inferiore come la popolazione generale, non uno più alto.

Tuttavia, anche se è raro e solo un piccolo sottogruppo di individui con ASD è violento o criminalmente offeso, dobbiamo capire i motivi per cui. Capire chi è a rischio di violenza ci aiuterà a sviluppare e fornire trattamenti preventivi. In un recente editoriale, Andrew Solomon ha sensibilmente affrontato la questione della psicopatia nell'autismo, osservando che quando le due condizioni coincidono, le bandiere rosse dovrebbero salire. Tuttavia, un altro fattore di rischio di questo tipo che viene troppo spesso trascurato è un disturbo psicotico comorboso. Un articolo del 2013 di Wachtel e Shorter ha rilevato la presenza di idee psicotiche tra i recenti assassini di massa. Sostengono che in alcuni di questi casi possono verificarsi due condizioni associate, l'autismo e la psicosi, che comportano un aumento del rischio di violenza. La maggior parte delle ricerche di qualità sull'argomento indica che i tassi di violenza aumentano quando le persone hanno sintomi psicotici, come allucinazioni e delusioni. (Allo stesso tempo, la maggior parte delle persone con un disturbo psicotico non è violenta e la psicosi rappresenta una percentuale molto piccola della violenza generale nella società).

Quando il termine 'autismo' fu usato per la prima volta da Eugen Bleuler all'inizio del ventesimo secolo, originariamente significava un particolare disturbo nella schizofrenia descritto come un restringimento delle relazioni con le persone e il mondo esterno, in cui vivono in un mondo di loro possedere e staccare dalla realtà. Tuttavia, nel 1943 Leo Kanner distinse l'autismo dalla schizofrenia infantile, determinando che gli individui con schizofrenia si ritiravano dalle relazioni sociali mentre i bambini con autismo non sviluppavano mai relazioni sociali per cominciare. Questa distinzione identificava l'autismo come una condizione neurologica distinta.

D'altra parte, è noto che l'ASD ha molta comorbilità, con malattie di tipo schizofrenico osservate in oltre il 35% dei pazienti con ASD. Questo include avere allucinazioni, paranoia e delusioni, portando i ricercatori a proporre che l'ASD possa effettivamente essere un fattore di rischio per lo sviluppo della psicosi. I primi sintomi della schizofrenia, compresi i problemi sociali e il ritiro, la difficoltà di comunicare e la mancanza di emozioni o espressioni emotive possono essere indistinguibili da quelli dell'ASD. Inoltre, le persone con ASD hanno spesso una forte storia familiare di schizofrenia, e vi è una certa sovrapposizione nei cambiamenti strutturali cerebrali tra le due condizioni (ad es. Deficit della sostanza grigia). Pertanto, mentre l'autismo e la schizofrenia sono disturbi distinti, sembra esserci un certo grado di sovrapposizione clinica.

Nonostante questa sovrapposizione, non vi è alcuna prova scientifica che l'autismo, di per sé, aumenta il rischio di violenza. Infatti, a causa dei rigidi modi in cui le persone con ASD tendono a pensare e di attenersi a regole e regolamenti, gli studi suggeriscono che le persone con autismo hanno meno probabilità di intraprendere comportamenti criminali di qualsiasi tipo rispetto alla popolazione generale. Tuttavia, mentre il rischio di violenza negli individui ASD non psicotici sembra non essere maggiore rispetto alla popolazione generale, gli individui con ASD hanno un elevato rischio di psicosi, che è fortemente associato alla violenza. Pertanto, è possibile identificare una persona con ASD che è a rischio di violenza basata sulla comorbilità psicotica, ma non basata sull'ASD stesso.

Il mio cliente di quattro anni non era psicotico (pochi bambini di quattro anni sono), e in effetti non era altro che intelligente, dolce e sensibile. Nei tre anni in cui ho lavorato con lui, la minima cosa avrebbe ferito i suoi sentimenti e se qualche altro bambino fosse arrabbiato, li avrebbe confortati e avrebbe chiesto se stavano bene. Ha sempre seguito le indicazioni e ha avuto molti amici con cui è stato costantemente impegnato, sia a scuola che al seguito. Ha parlato e giocato con tutti nella sua classe e si è assicurato che tutti fossero inclusi in ogni attività. Come poteva uno degli insegnanti della sua scuola pensare che un bambino di quattro anni fosse a rischio di diventare improvvisamente violento quando non aveva precedenti, solo a causa di una diagnosi di autismo? Il loro dilagare di domande mi scioccò e tutto ciò che potei fare fu fissarli.

Chiaramente, la narrativa popolare è che l'autismo aumenta il rischio di violenza e persino molte persone istruite hanno interiorizzato questo messaggio. A parte il portare allo stigma, è del tutto inutile nel prevenire sparatorie di massa. Certo, è estremamente importante cercare di prevenire questi incidenti e abbiamo bisogno di reali modalità guidate dai dati per farlo. Questo rumore speculativo sull'autismo è ingiusto e ci distrae dal perseguire i veri fattori di rischio.

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