Alcuni assassini meritano pietà?

Il sistema legale presuppone che siamo razionali, che possiamo formare stati mentali e agire in modo appropriato su di loro. Ma non solo dobbiamo agire in modo appropriato, dobbiamo riconoscere e agire su buone ragioni. Quando, in un tribunale, siamo chiamati a spiegare le nostre azioni, si presume che siamo stati consapevoli delle nostre ragioni per agire come abbiamo fatto noi. La corte dipende dalla testimonianza ragionata per fare il suo lavoro. Ci si aspetta che spieghiamo perché abbiamo scelto determinate azioni e queste spiegazioni sono valutate rispetto a ciò che la Corte ritiene che un agente razionale farebbe. Ciò potrebbe sembrare privilegiare la coscienza: nei casi in cui si ritiene che l'agente non sia consapevole delle proprie azioni, la corte di solito determina che la colpevolezza è diminuita. Ad esempio, in caso di pazzia legale, il tribunale non condannerà perché crede che l'agente "stia agendo sotto un tale difetto di ragione, da una malattia della mente, per non conoscere la natura e la qualità dell'atto che stava facendo; o, se lo sapeva, non sapeva che stava facendo ciò che era sbagliato. "Anche se questo è il precedente legale per una difesa della follia, c'è qualcosa di strano in questa comprensione della pazzia, per molti che sostengono che la difesa della follia ha un vivido ricordo di ciò che hanno fatto. Generalmente forniscono spiegazioni molto dettagliate e coerenti internamente per le loro azioni. Sembrano essere molto razionali, eppure nessuno vorrebbe chiamarli "sani di mente".

Psicopatico e serial killer John Wayne Gacy

William Hirstein e Katrina Sifferd sono due studiosi che hanno intrapreso un progetto per capire come i tribunali comprendono la colpevolezza. Spiegano che quando leggi o principi giuridici fanno appello a stati mentali come intenzioni, conoscenze e scopi, questi principi sono diretti a processi esecutivi prefrontali, processi cerebrali responsabili della regolazione di altri processi di ordine inferiore. I processi esecutivi sono i centri di controllo del nostro cervello, i processi cognitivi responsabili della regolazione di altri processi cognitivi meno complessi. Includono funzioni come l'attenzione, il ricordo, il processo decisionale, la pianificazione, l'intenzione e l'inibizione. Questi sono i processi invocati quando il cervello deve sviluppare un nuovo modo di comportarsi in risposta ad un compito non familiare. Hirstein e Sifferd individuano i processi esecutivi nei lobi prefrontali, la parte del cervello in cui si svolge la funzione cognitiva di alto livello. Ciò include regioni come i lobi frontali dorsolaterali, i lobi frontali ventrolaterali, i lobi prefrontali mediali e i lobi orbitofrontali. La loro conclusione principale è che il tribunale basa le sue decisioni in merito alla colpevolezza sulla qualità della funzione esecutiva dell'imputato.

Considerare le riuscite difese di omicidio sonnambulico. La parassominia è una condizione, che generalmente è definita da disturbi del sonno disturbati. Molte parasonnie coinvolgono la soppressione fallita della corteccia motoria, la regione del cervello responsabile della generazione del movimento. Questa regione è completamente inibita nel sonno neurotipico, impedendo ai muscoli di sparare nonostante la complessa attività cerebrale che può verificarsi. Gli effetti della parasomnia vanno da semplici contrazioni muscolari o calci a attività complesse che ricordano il comportamento di veglia. Il sonnambulismo, o sonnambulismo, è la parasonnia più complessa. In questi casi, le persone camminano, cucinano e talvolta addirittura guidano nel sonno. Ci sono stati diversi casi importanti di omicidio in cui è stato affermato che l'imputato era effettivamente addormentato durante il crimine e quindi non era legalmente colpevole di aver commesso l'atto.

Il primo esempio di uso riuscito del sonnambulismo come difesa per l'omicidio è stato il caso di Kenneth Parks. Una sera Parks, che era sotto l'influenza dello stress finanziario, ha guidato per 15 miglia a casa dei suoi suoceri e li ha brutalmente assassinati. In seguito si presentò a una vicina stazione di polizia coperta di sangue, abbattendosi mentre diceva alla polizia che pensava di aver ucciso qualcuno. Quando alla fine il suo caso andò in tribunale, i dottori testimoniò che gli studi sul sonno indicavano che probabilmente era un sonnambulo ed era possibile che fosse sonnambulo quando commise gli omicidi. La sua storia degli eventi della notte era coerente con la testimonianza di esperti che portava la corte ad assolverlo da tutte le accuse.

Abbiamo prove che gli atti commessi durante il sonnambulismo mancano di funzione esecutiva. La ricerca utilizzando l'elettroencefalogramma (EEG) mostra che il cervello addormentato subisce determinati schemi di attività elettrica che possono essere distinti come sonno non REM e REM. Il sonno non REM si verifica durante la prima metà del ciclo del sonno e mostra i livelli più bassi di attività cerebrale. Durante il sonno non-REM tendiamo ad esibire un'attività molto piccola, se non nessuna, nei lobi frontali, le aree che ospitano la maggior parte delle funzioni esecutive. L'attività si verifica ancora in altre aree del cervello in grado di eseguire azioni complesse, spiegando perché i sonnambuli sono in grado di iniziare azioni molto complesse durante questa fase del sonno. È plausibile che qualcuno che manca completamente della funzione esecutiva possa commettere azioni complesse come l'omicidio. Hirstein e Sifferd sottolineano che, in questi casi, i tribunali valutano solo la funzione esecutiva quando determinano la colpevolezza. Nel caso Parks, il tribunale sapeva che l'omicidio era molto sofisticato. Hanno riconosciuto di avere una storia di coinvolgimento in attività criminali. Hanno persino riconosciuto di avere un motivo. Ma la mancanza di funzioni esecutive ha portato ad un'assoluzione.

I disturbi mentali non caratterizzati da disfunzione esecutiva non costituiscono una difesa forte in un tribunale. Ad esempio, considera la psicopatia, un disturbo caratterizzato da emozioni superficiali e mancanza di empatia per gli altri. Recentemente avvocati difensori hanno iniziato a introdurre la risonanza magnetica funzionale (fMRI) e la tomografia a emissione di positroni (PET) come prova che i loro clienti, affetti da psicopatia, hanno deficit cognitivi molto simili a quelli dei minori e dei ritardati mentali, presi dai tribunali per essere paradigmi casi di disfunzione esecutiva. Alcuni filosofi sono d'accordo con questa mossa. Il processo a Brian Dugan fu uno dei primi casi che richiedeva una corte per determinare se la psicopatia potesse funzionare come una difesa di successo. Dugan fu processato per il rapimento, lo stupro e l'omicidio del 1983 di una bambina di 10 anni. Il neuroscienziato Kent Kiehl ha presentato prove di fMRI che dimostrano che Dugan aveva anomalie cerebrali che corrispondevano a quelle degli psicopatici. Ha segnato un 37 su 40 nella lista di controllo della psicopatia della lepre, ponendolo nel 99,5 ° percentile. Il consiglio della difesa sostenne che la capacità del cervello di Dugan era diminuita, una circostanza attenuante nello statuto della pena capitale dell'Illinois. La psicopatia è intesa come un disordine delle emozioni. Non percepiscono le altre persone come preziose a causa di un deficit emotivo. La difesa non ha funzionato; la corte lo ha rapidamente condannato a morte. Sebbene gli psicopatici abbiano deficit cognitivi, questi deficit non sembrano rientrare nella classe di deficit a cui i tribunali sono sensibili.

Ma questa è una preoccupazione: che un'attenzione esclusiva alla funzione esecutiva porterà il tribunale a ignorare la patologia che dovrebbe mitigare la colpevolezza morale che non si ritiene possa ricadere nella classe della disfunzione esecutiva. Prendi, ad esempio, il caso di Charles Whitman. Nel 1966 salì sulla cima dell'Università del Texas ad Austin Tower e iniziò a sparare, riuscendo a uccidere 16 persone e ferendone altre 32 prima di essere ucciso dalla polizia. Nella sua nota sul suicidio, successivamente resa pubblica, Whitman ha descritto di avere ricorrenti pensieri insoliti e irrazionali: che era necessario un enorme sforzo mentale per concentrarsi sui compiti normali. Ha anche spiegato che ha deciso di uccidere sua moglie senza alcun motivo specifico per farlo. Ha chiesto che fosse eseguita un'autopsia perché era preoccupato che qualcosa avesse cambiato il suo cervello. L'autopsia che seguì in effetti mostrò che un tumore di dimensioni nichelato situato sull'ipotalamo aveva interferito con l'amigdala.

L'amigdala fa parte del sistema limbico, una zona evolutivamente vecchia del cervello coinvolta nella regolazione emotiva. Tradizionalmente, non è stato pensato per ospitare processi esecutivi come fanno le cortecce più complesse. Tuttavia, uno studio recente suggerisce che l'amigdala sia, in effetti, responsabile di alcune funzioni esecutive. Cordelia Fine et al. (2001) riportano un paziente, BM, con danno congenito dell'amigdala sinistra. All'età adulta, al paziente fu diagnosticata la schizofrenia e la sindrome di Asperger, due condizioni mentali pensate per compromettere la capacità dell'agente di formare una teoria della mente coerente. BM è stato trovato per essere gravemente compromessa nella sua capacità di rappresentare stati mentali, ma una serie di test ha mostrato le sue funzioni esecutive tradizionali, erano completamente intatti. I ricercatori hanno concluso che poiché l'amigdala non dovrebbe essere responsabile della funzione esecutiva, ma sembra influenzare il processo decisionale, i due devono essere dissociati. Tuttavia, esiste una spiegazione alternativa: l'amigdala sembra avere alcune funzioni esecutive. Un altro studio mostra che l'amigdala contribuisce al processo decisionale e alla pianificazione delle azioni. Sembra certamente così in base agli studi che dimostrano che il danno all'amigdala può causare risposte inappropriate in situazioni emotive.

Ciò suggerisce una connessione tra la psicopatia e la disfunzione esecutiva. Gli psicopatici sembrano essere in grado di ragionare moralmente ma non implementarlo a causa della mancanza di spinta emotiva. Il noto esperimento di pensiero "carrello" chiede ai soggetti di prendere una decisione tra uccidere intenzionalmente una persona per salvare cinque o consentire ai cinque di morire ma non uccidere l'unica persona. Le persone con danno ventromediale tendono a rispondere in un modo che dimostra l'incapacità di agire con preoccupazione per gli altri. Uno studio recente ha rilevato che i bambini psicopatici hanno ridotto l'attività ventromediale e dell'amigdala, suggerendo che queste aree hanno un ruolo nel disturbo. Questo può essere dovuto a difetti congeniti o condizionamento avverso, il che significa che questi difetti potrebbero essere genetici o condizionali. Un quadro inizia ad emergere: la psicopatia sembra cadere sotto la classe della disfunzione esecutiva. Se questa mancanza di spinta emotiva è patologica, non è chiaro perché la corte sia insensibile ad essa.

Ma forse disturbi come la psicopatia non rientrano nella classe della disfunzione esecutiva. Forse invece compongono il contenuto delle funzioni esecutive, fornendo alcuni degli input nel processo decisionale. Resta il problema, poiché il contenuto influenza o limita presumibilmente la natura delle scelte dell'agente. E questi casi il contenuto è difettoso. C'è qualcosa di intuitivamente inquietante nel punire un bambino per la sua decisione quando la sua psicopatia l'ha fortemente influenzata nella scelta di quello sbagliato. La funzione non esecutiva è importante: altera il contenuto che è l'oggetto della funzione esecutiva. La corte deve quindi essere sensibile a questa neurologia sottostante quando determina la colpevolezza.

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